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Les premiers humains sont arrivés en Grande-Bretagne 250 000 ans plus tôt que prévu

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Les archéologues expliquent comment des outils en silex et d’autres objets trouvés sur la côte de Norfolk révèlent comment vivaient les premiers Britanniques. Vidéo: Nature

Une collection spectaculaire d’outils en silex anciens a été récupérée sur une plage de Norfolk, repoussant de 250 000 ans la date de la première occupation humaine connue de la Grande-Bretagne.

En creusant le long de la côte nord-est de l’East Anglia près du village de Happisburgh, les archéologues ont découvert 78 morceaux de silex taillés au rasoir façonnés en outils de coupe et de perçage primitifs.

Les outils en pierre ont été mis au jour dans des sédiments qui auraient été déposés il y a 840 000 ou 950 000 ans, ce qui en fait les plus anciens artefacts humains jamais trouvés en Grande-Bretagne.

Les silex ont probablement été laissés par des chasseurs-cueilleurs de l’espèce humaine Homo antecessor qui vivaient dans les plaines inondables et les marais qui bordaient un ancien cours de la Tamise qui s’est asséché depuis longtemps. Les silex ont ensuite été lavés en aval et se sont immobilisés sur le site de Happisburgh.

Les premiers Britanniques auraient vécu aux côtés de chats et de hyènes à dents de sabre, de chevaux primitifs, de cerfs rouges et de mammouths du sud dans un climat similaire à celui du sud de la Grande-Bretagne d’aujourd’hui, bien que les hivers soient généralement de quelques degrés plus froids.

“Ces outils de Happisburgh sont absolument frais à la menthe. Ils sont exceptionnellement tranchants, ce qui suggère qu’ils ne se sont pas éloignés de l’endroit où ils ont été déposés “, a déclaré Chris Stringer, responsable des origines humaines au Musée d’histoire naturelle de Londres. La population de la Grande-Bretagne à l’époque se comptait probablement par centaines ou quelques milliers tout au plus.

” Ces gens utilisaient probablement les rivières comme routes dans le paysage. Une grande partie de la Grande-Bretagne aurait pu être fortement boisée à l’époque, ce qui aurait posé un problème majeur pour les humains sans des haches solides pour abattre les arbres “, a ajouté Stringer. ” Ils vivaient à l’air libre, mais nous ne savons pas s’ils avaient des vêtements de base, s’ils construisaient des abris primitifs ou s’ils avaient même recours au feu.”

La découverte, rapportée dans la revue Nature, renverse la croyance de longue date selon laquelle les premiers humains s’éloignaient de la Grande–Bretagne froide – et du reste de l’Europe du Nord – en faveur du climat plus hospitalier de la Méditerranée. La seule espèce humaine connue pour vivre en Europe à l’époque est Homo antecessor, ou “homme pionnier”, dont les restes ont été découverts dans les collines d’Atapuerca en Espagne en 2008 et ont été datés entre 1,1 m et 1,2 m d’années.

Les premiers colons seraient entrés en Grande-Bretagne par un ancien pont terrestre qui séparait autrefois la mer du Nord de l’Atlantique et reliait le pays à ce qui est maintenant l’Europe continentale. Les premiers humains sont probablement arrivés pendant une période interglaciaire chaude, mais ils ont peut-être reculé lorsque les températures ont chuté au cours des périodes glaciaires suivantes.

Jusqu’à présent, les premières preuves d’humains en Grande-Bretagne provenaient de Pakefield, près de Lowestoft dans le Suffolk, où un ensemble d’outils en pierre datés d’il y a 700 000 ans a été découvert en 2005. Des outils en pierre, en bois et en os plus sophistiqués ont été trouvés dans les années 1990 à Boxgrove, dans le Sussex, qui dateraient d’un demi-million d’années.

“Les outils en silex de Happisburgh sont relativement bruts par rapport à ceux de Boxgrove, mais ils sont toujours efficaces”, a déclaré Stringer. Les premiers outils en pierre ont été façonnés en utilisant un caillou pour faire tomber de gros flocons sur un morceau de silex. Plus tard, les humains ont utilisé des marteaux en bois et en bois pour enlever des flocons beaucoup plus petits et ainsi affiner les bords de coupe et de sciage.

La grande migration d’Afrique a vu les premiers humains atteindre l’Europe vers 1.il y a 8 millions d’années. En 500 000 ans, les humains s’étaient établis dans la région méditerranéenne. Des vestiges ont été trouvés sur plusieurs sites archéologiques en Espagne, dans le sud de la France et en Italie.

Dans un article d’accompagnement dans Nature, Andrew Roberts et Rainer Grün de l’Université nationale australienne de Canberra, écrivent: “Jusqu’à ce que le site de Happisburgh soit trouvé et décrit, on pensait que ces premiers humains étaient réticents à vivre dans le climat moins hospitalier de l’Europe du Nord, qui tombait fréquemment sous l’emprise de graves périodes glaciaires.”

Des chercheurs dirigés par le Musée d’histoire naturelle et le British Museum de Londres ont commencé à fouiller des sites près de Happisburgh en 2001 dans le cadre du projet Ancient Human Occupation of Britain et ont rapidement découvert des outils de l’âge de pierre sous des dépôts glaciaires. Jusqu’à présent, cependant, ils n’ont trouvé aucun vestige des anciens peuples qui les ont fabriqués.

” Ce serait le “saint graal” de notre travail “, a déclaré Stringer. “Les humains qui ont fabriqué les outils de Happisburgh pourraient bien être liés au peuple d’une antiquité similaire d’Atapuerca en Espagne, attribué à l’espèce Homo antecessor, ou “homme pionnier”.”

Les derniers outils de pierre ont été enfouis dans des sédiments qui enregistrent une période de l’histoire où la polarité du champ magnétique terrestre a été inversée. À l’époque, une aiguille de boussole aurait pointé vers le sud au lieu du nord. La dernière fois que cela s’est produit, c’était il y a 780 000 ans, donc les outils sont au moins aussi vieux.

L’analyse de la végétation ancienne et du pollen dans les sédiments a révélé que le climat était chaud mais se refroidissait vers une ère glaciaire, ce qui indique deux périodes possibles de l’histoire, il y a environ 840 000 ans ou 950 000 ans. Les deux dates concordent avec les restes fossilisés d’animaux récupérés sur le même site.

“La Grande-Bretagne devenait plus fraîche et entrait dans une ère glaciaire, mais ces premiers humains étaient suspendus là-dedans. Ils peuvent avoir été les restes d’une ancienne population qui s’est éteinte ou a migré à travers le pont terrestre vers un climat plus chaud “, a déclaré Stringer.

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