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La NASA Vient de révéler qu’un Océan sur Encelade Contient les Éléments constitutifs de la Vie

Les scientifiques viennent de trouver les ingrédients les plus élémentaires de la vie qui jaillit d’un océan sur la lune de Saturne Encelade.

Une nouvelle analyse des données de la NASA révèle la présence de composés organiques dans les panaches d’eau liquide qui poussent dans l’espace depuis l’océan sous la croûte glacée d’Encelade.

Ces composés, qui transportent l’azote et l’oxygène, jouent un rôle clé dans la production d’acides aminés – des molécules complexes qui servent de blocs constitutifs aux protéines. Sans protéines, la vie telle que nous la connaissons sur Terre ne pourrait exister.

Les scientifiques soupçonnent depuis longtemps que l’océan sous la surface d’Encelade pourrait abriter les ingrédients de la vie. Les chercheurs avaient déjà détecté d’autres molécules organiques provenant de la lune glacée, mais c’est la première fois que quelqu’un les détecte dissoutes dans l’eau.

C’est essentiel, car cela signifie que les composés pourraient subir des réactions chimiques en haute mer qui produisent des acides aminés.

Ces résultats ont été publiés mercredi dans la revue Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

“Ce travail montre que l’océan d’Encelade a des blocs de construction réactifs en abondance, et c’est un autre feu vert dans l’enquête sur l’habitabilité d’Encelade”, a déclaré Frank Postberg, co-auteur de l’étude, dans un communiqué de presse.

Dans les évents des grands fonds marins, ces composés pourraient créer la vie

Sur Encelade, des jets d’eau océanique et de glace jaillissent régulièrement dans l’espace à travers les fissures chaudes de la croûte lunaire.

Les scientifiques de la NASA à l’origine de la nouvelle étude ont analysé les données sur la composition chimique de ces panaches et ont trouvé plusieurs nouveaux composés organiques, certains contenant de l’azote et d’autres de l’oxygène.

Ces composés ont été dissous dans l’eau de l’océan sous la surface d’Encelade. Ils se sont ensuite évaporés avec l’eau de surface, se sont condensés et ont gelé dans la croûte glacée de la lune, selon l’étude. Les panaches ont soufflé les composés dans l’espace, où la sonde Cassini de la NASA les a détectés alors qu’elle volait à proximité.

Les composés sont un autre signe qu’Encelade pourrait avoir sa propre version d’un processus qui crée la vie sur Terre.

Au fond des océans de la Terre, l’eau de mer se mélange au magma qui bouillonne à travers les fissures du fond de l’océan. Cette interaction produit des cheminées hydrothermales fumées qui peuvent devenir aussi chaudes que 700 degrés Fahrenheit (370 degrés Celsius).

Les évents crachent de l’eau chaude riche en hydrogène, alimentant des réactions chimiques qui transforment les composés organiques en acides aminés. Ces acides aminés peuvent ensuite s’empiler les uns sur les autres comme des Legos pour former des protéines, qui sont cruciales pour répliquer l’information génétique qui crée la vie.

Ce processus permet à la vie de se développer sans l’aide de la lumière du soleil. C’est important parce que la surface de glace d’Encelade est hautement réfléchissante et renvoie le peu de lumière solaire que la lune reçoit dans l’espace. Toute vie là-bas devrait se développer dans l’obscurité.

Les scientifiques pensent que les cheminées hydrothermales potentielles dans l’océan souterrain d’Encelade pourraient fonctionner de manière similaire à celles de la Terre.

“Si les conditions sont réunies, ces molécules provenant de l’océan profond d’Encelade pourraient se trouver sur la même voie de réaction que celle que nous voyons ici sur Terre”, a déclaré Nozair Khawaja, qui a dirigé l’équipe de recherche à l’origine de la dernière découverte. “Nous ne savons pas encore si les acides aminés sont nécessaires à la vie au-delà de la Terre, mais trouver les molécules qui forment les acides aminés est une pièce importante du puzzle.”

L’année dernière, l’équipe a découvert des molécules organiques similaires à partir des mêmes données. Mais les molécules n’étaient pas solubles dans l’eau; les chercheurs pensent qu’ils se sont assis à la surface de l’océan Encelade.

De tels composés devraient se dissoudre dans l’eau de l’océan pour interagir avec les cheminées hydrothermales et produire de la vie. Jusqu’à présent, les scientifiques ne savaient pas si les composés organiques d’Encelade faisaient cela.

“Nous trouvons ici des blocs de construction organiques plus petits et solubles – des précurseurs potentiels pour les acides aminés et d’autres ingrédients nécessaires à la vie sur Terre”, a déclaré Jon Hillier, un autre co-auteur de l’étude, dans le communiqué.

Plus à apprendre des données de Cassini de la NASA

Les données utilisées par les scientifiques pour arriver à ces deux résultats provenaient de la mission Cassini de la NASA. La sonde a été lancée en 1997 et a passé 13 ans à explorer Saturne et ses lunes.

En septembre 2017, la mission s’est terminée lorsque les scientifiques ont intentionnellement envoyé le vaisseau spatial en chute libre sur Saturne. Ils l’ont fait pour éviter de contaminer Encelade ou Titan, une autre lune proche qui pourrait également abriter la vie, avec des microbes terrestres.

Cassini a découvert qu’Encelade dissimulait un océan global d’eau salée liquide sous sa surface, et a photographié des jets de cette eau tirant dans l’espace. La sonde a survolé ces panaches et a recueilli des données sur leur composition en 2008.

Les scientifiques prévoient de continuer à étudier cette donnée et d’autres données collectées par Cassini pour les décennies à venir.

La NASA prévoit également d’envoyer une sonde sur Titan, la lune de Saturne, qui est une autre cible de choix dans la recherche de vie extraterrestre en raison de ses propres composés organiques abondants. Cette mission devrait lancer un hélicoptère à propulsion nucléaire appelé Dragonfly vers Titan en 2026.

Le vaisseau spatial devrait arriver à Titan en 2034, puis commencer à rechercher des signes de vie.

Cet article a été initialement publié par Business Insider.

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