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La Famille Royale Britannique Aurait-Elle Pu Sauver les Romanov ?

Le 2 août 1909, deux familles dînent à bord du yacht Victoria et Albert pour se faire servir un repas délicieusement préparé : caille froide, timbales de poire et glace. La table, dressée pour 44 invités, était parsemée de vases de roses rouges. Une telle présentation était à prévoir.

Pas un mais deux monarques couronnés dînaient ce soir-là : le roi d’Angleterre Édouard VII et son neveu, le tsar de Russie Nicolas II. C’était un sommet sismique. L’Empire britannique dominait quelque 400 millions de personnes ; Nicolas régnait sur un sixième du monde. Mais c’était aussi un événement profondément personnel.

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Le matin même, la famille impériale russe — Nicolas, 41 ans, son épouse, la Tsarine Alexandra, 37 ans, et cinq enfants, allant d’Olga, 13 ans, au Tsarévitch Alexeï, 5 ans – étaient arrivés au rendez-vous au large de l’île de Wight sur leur propre yacht, le Standart.

 Les Familles Royales Britannique Et Russe
Trois générations et deux familles royales s’assoient pour un portrait sur l’île de Wight en 1909. De gauche à droite, le futur Édouard VIII, Marie, sa mère et la future Reine d’Angleterre; Alexandra, Reine de Grande-Bretagne; sa petite-fille la Princesse Marie et sa fille la Princesse Victoria; le Tsar Nicolas II de Russie; le roi Édouard VII de Grande-Bretagne; La Princesse Olga de Russie, sa mère l’impératrice Alexandra et sa sœur la princesse Tatiana; le futur George V, roi de Grande-Bretagne; et la princesse Marie de Russie. Le Tsarévitch Alexis et la Grande-Duchesse Anastasia, les plus jeunes enfants de Nicolas et Alexandra, sont assis devant.
Images de collection d’impression

Les deux familles étaient entrelacées deux fois par le sang: la mère danoise de Nicolas, Marie, était la sœur de l’épouse d’Edward, la reine Alexandra, tandis que la mère de la Tsarine Alexandra était la petite-fille préférée de la reine Victoria, la mère du roi Édouard.

La visite de quatre jours était loin d’être la première rencontre de ces deux familles royales. Pendant une génération, divers membres s’étaient réunis en Angleterre, en Russie, en Allemagne et au Danemark pour des mariages, des funérailles et des vacances d’été, comme tout autre groupe de parents. Mais ce devait être la dernière réunion de ce genre des deux groupes à part entière.

Le voyage des Romanov en 1909, au cours duquel ils ont tous tenu à se rendre à terre sur l’île de Wight pour voir la maison Osborne autrefois bien-aimée de la reine Victoria, a eu lieu vers la fin du Long été édouardien, une période marquée par des thés tranquilles et des garden-parties aux pelouses émeraude et des romans d’E.M. Forster. Mais des nuages d’orage s’accumulaient lors de cette visite estivale. En plus des tensions croissantes au sein de leurs pays respectifs, la Russie, Édouard VII et Nicolas II n’avaient pas les relations les plus faciles.

La réunion de 1909 n’était pas purement personnelle — elle visait également à solidifier une alliance. Au début de son règne, malgré ses liens familiaux, Nicolas considérait l’Angleterre comme l’ennemi juré de la Russie. Ce n’est qu’après des années de courtisations diplomatiques que la Russie a signé un accord s’alliant avec l’Angleterre. La véritable raison pour laquelle les deux familles ont dû se rencontrer sur l’île de Wight, à deux miles de la côte, était le cauchemar sécuritaire présenté par les Romanov: le tsar autocrate était pourchassé par des assassins en Russie et à travers l’Europe.

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 George Et Nicolas
Le tsar Nicolas II de Russie avec son cousin, le prince George, duc d’York.
Hulton ArchiveGetty Images

Les tensions sous-jacentes ce soir-là, cependant, allaient bien au-delà de la politique. “Faible comme l’eau” était l’opinion privée qu’Édouard VII avait de son neveu, tandis que le timide et réservé Nicolas estimait que le roi grégaire Édouard le fréquentait. À tout le moins, Edward est venu trop fort. “Oncle Bertie est de très bonne humeur et très amical, presque trop”, s’est plaint un jour Nicolas dans une lettre à sa mère, la tsarine douairière Marie.

Nicholas entretenait cependant une véritable amitié avec le fils et héritier d’Édouard, George, qui était très âgé. ” Je te regarde… comme l’un de mes plus anciens et meilleurs amis “, a écrit George Nicholas en 1894.

Non seulement les deux hommes partageaient de nombreux intérêts, mais ils étaient étrangement similaires en apparence. Debout côte à côte, les cousins germains pourraient être confondus avec des jumeaux — cinq pieds sept pouces de haut, ils arboraient des moustaches sombres et des barbes de van dyke. “Nickie” et “Georgie” ont commémoré en plaisantant leur ressemblance sur l’île de Wight, photographiés côte à côte et bras dessus bras dessous, portant des combinaisons de yachting.

Les tragédies et les épreuves déchirantes du siècle à venir étaient imprévisibles lorsque le Standart est arrivé par ce matin venteux et nuageux à l’île de Wight, escorté par des croiseurs russes et accueilli par des groupes jouant et des foules acclamant sur le rivage. Le prince George, arrivé avec ses parents sur le Victoria and Albert, a amené sa femme, Mary de Teck, leur fille, Mary, et leur fils aîné, David, âgé de 15 ans. Le futur duc de Windsor pensait que la deuxième fille aînée de Nicolas, la Grande-Duchesse Tatiana, était jolie, conduisant à une série de “Quoi Si” alléchants.”

 Le tsar Nicolas ll avec ses enfants à bord du yacht royal, standard, en 1911.
Le Tsar Nicolas Ii et ses enfants La Grande-Duchesse Olga, la Grande-Duchesse Tatiana, la Grande-Duchesse Maria, la Grande-Duchesse Anastasia et le Tsarévitch Alexeï à bord de leur yacht royal en 1911.
Images SVF2Getty

Nicolas et Alexandra avaient visité Balmoral en 1896 avec la petite Olga, mais ce fut la première visite en Angleterre des cinq enfants Romanov. Les filles ont été photographiées portant leurs robes blanches préférées et leurs grands chapeaux. Le deuxième jour, Olga, Tatiana, Maria et Anastasia étaient déterminées à se rendre sur l’île et ne prendraient pas non pour une réponse.

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Complètement coupées du monde “ordinaire” dans leur palais de Tsarkoe Selo, très surveillé à Saint-Pétersbourg, les filles ont pris plaisir à creuser des coquillages et à construire des châteaux de sable sur la plage. Tractées par des détectives inquiets, les deux plus anciennes, Olga et Tatiana, se sont même aventurées dans la ville de Cowes, achetant des cartes postales et des bibelots dans les magasins locaux. Tout le monde les a trouvés “modestes et charmants”, a écrit Helen Rapaport dans son livre La Course pour sauver les Romanov.

De tels délices terre-à-terre ne devaient pas être appréciés par leur mère, la Tsarine Alexandra, qui avait un mal de tête de temps en temps pendant la visite, et souffrait également d’un “cœur faible.”Mais peut-être que sa plus grande source d’inconfort était ses nerfs. La Tsarine était obsédée par l’inquiétude pour son fils Alexei, atteint d’hémophilie, une maladie héréditaire du sang – l’un des fils de la reine Victoria en était mort à l’âge de 30 ans et divers petits-enfants présentaient la maladie, ce qui causait une douleur atroce.

 Familles Royales Russe et Anglaise
Le Tsar et la Tsarine de Russie avec leurs cousins anglais lors d’une visite antérieure en 1898, lorsqu’ils ont fait appel à la reine Victoria à Balmoral. La Tsarine était la petite-fille de la reine Victoria. De gauche à droite: Alexandra Feodorovna, Tsarine de Russie; l’infante Grande-Duchesse Olga; Nicolas II, Tsar de Russie; la reine Victoria d’Angleterre; et Albert Edward, Prince de Galles (et le futur Édouard VII).
Hulton DeutschGetty Images

De retour en Russie, la pieuse Alexandra était déjà tombée sous l’influence du moine Grigori Raspoutine, un “saint homme” qui semblait seul capable d’apporter un soulagement à Alexei lorsqu’il était dans une phase aiguë. Certains historiens ont théorisé que Raspoutine, avec sa voix hypnotique, pouvait calmer la Tsarine surmenée, ce qui atténuait la tension subie par son fils dépendant et réduisait ainsi sa douleur.

Nicholas et Alexandra gardaient l’hémophilie d’Alexei secrète à l’extérieur de la famille immédiate, y compris leurs parents anglais. La famille élargie était intriguée par l’attachement controversé d’Alexandra à Raspoutine, mais le couple russe n’entendrait aucune critique du père Grigori.

Il n’y avait pas une tache de mysticisme hystérique chez l’épouse du prince George, Mary. Elle aussi pouvait sembler distante, mais la sienne était pragmatique. Alors que George et Nicholas étaient des amis proches pendant des années, aucune affinité de ce type ne semble jamais avoir existé entre Alexandra et Mary, elles-mêmes cousines. Ce qui a peut-être joué un rôle, c’est qu’Alexandra, quand elle était jeune, était une beauté éthérée avec des cheveux blonds tombant jusqu’à sa taille.

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Marie, intelligente et livresque, n’était pas une beauté et n’a jamais été un favori de l’éther de la reine Victoria. Elle était une relation pauvre jusqu’à ce que, dans une sorte d’histoire de Cendrillon, elle se fiance avec le fils aîné d’Édouard VI, le duc de Clarence, et, après sa mort subite d’une pneumonie, épouse le deuxième fils, George.

 Roi George V Reine Mary
Le Roi George V & La Reine Mary
Culture Club Images Getty

Marie s’est adaptée aux goûts simples de son mari et aux exigences difficiles de sa belle-famille. La reine d’Angleterre Alexandra a étouffé George et critiqué Marie. Ses lettres adoratrices à son fils font aujourd’hui une lecture surprenante. “Avec un grand baiser pour ton joli petit visage”, a-t-elle écrit à George lorsqu’il était officier de marine. Il l’appelait “Motherdear” et ne semble jamais avoir eu envie d’une frontière émotionnelle. Après son mariage, c’est sa mère, et non sa femme, qui a choisi tous les meubles du “York Cottage”, la maison dans laquelle George et Mary, qui ont eu six enfants, ont vécu pendant 33 ans. Mais Marie s’est dévouée à son mari et l’a soutenu comme elle le pouvait.

Mari fidèle, George était obsédé par la collecte de timbres et le tir d’oiseaux. Même après la mort de son père en 1910, l’année qui a suivi le sommet familial et où il est devenu roi d’Angleterre, il était un chasseur passionné. En 1913, un groupe dirigé par George V a tué 3 937 oiseaux en une seule journée. Plutôt que de jouer, de consommer des repas de neuf plats et de chasser les femmes, comme le faisait son père, George, timide et conservateur, préférait la vie d’un gentleman de la campagne.

C’est quelque chose avec lequel le tsar Nicolas a sans doute sympathisé. Pour certains, les Romanov personnifiaient la richesse et les privilèges, avec leurs palais, leurs collections d’art et leurs œufs de Fabergé. Mais les biographies récentes ont examiné de plus près l’homme complexe qu’était Nicolas II et en sortent avec une perspective différente.

“Il y avait un aspect ascétique dans le caractère de Nicolas, et même les nuits d’hiver, il laissait les fenêtres ouvertes”, a écrit l’historien Robert Service dans son livre Le Dernier des Tsars. “Il aimait l’air frais en toute saison et passait au moins deux heures d’exercice quotidien à l’extérieur — quatre s’il en avait l’occasion. L’empereur, doux de manière, était dur comme de vieilles bottes. Il était indifférent au luxe. Lorsqu’il était en civil, il portait le même costume qu’il avait utilisé depuis son baccalauréat. Son pantalon était sur le côté débraillé et ses bottes étaient délabrées. Pour la nourriture, il privilégiait les plats russes simples comme la soupe à la betterave, la soupe au chou ou la bouillie ….”

La visite de l’île de Wight a peut-être demandé des repas plus grands que ce que Nicholas aimait et plus de demandes familiales qu’Alexandra ne pouvait facilement supporter. Mais ils étaient clairement heureux d’être venus. “Ils sont partis, à notre grand regret”, a écrit Mary à son fils absent Bertie, le futur George VI, qui était au lit avec la coqueluche et devait tout manquer.

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 Famille du tsar Nicolas II de Russie
Les Grandes-Duchesses Maria, Tatiana, Anastasia et Olga, filles du Tsar Nicolas II Romanov de Russie et de l’impératrice Alexandra Feodorovna Romanova.
Laski DiffusionGetty Images

George et Nicholas se sont vus une fois de plus. Ils ont tous deux assisté au mariage de la fille du Kaiser Wilhelm en 1913 à Berlin. Aucun d’eux n’aimait beaucoup Wilhelm et leurs pays étaient officiellement alliés contre l’Allemagne. Mais Wilhem était le petit-fils de la reine Victoria. La famille était la famille.

Cinq ans presque jour pour jour où le Standart s’est ancré au large de l’Angleterre, certains liens familiaux se sont effondrés à jamais. La Première Guerre mondiale a éclaté. “Les lampes s’éteignent dans toute l’Europe, nous ne les verrons plus allumées de notre vivant”, a déclaré le ministre britannique des Affaires étrangères, Sir Edward Grey, à la veille de leur entrée en guerre du côté de la Russie. C’était une guerre qui a infligé des horreurs indicibles aux deux pays.

Le roi George V a été profondément bouleversé lorsqu’il a appris que la Révolution russe avait conduit Nicolas à abdiquer en 1917 et que la famille avait été assignée à résidence. Des propositions ont été formulées pour que la famille royale russe s’exile et s’installe en Angleterre. Cependant, l’invitation a ensuite été retirée. Les Romanov ont été forcés d’aller en Sibérie et ils sont morts là-bas. Même si l’invitation n’avait pas été retirée, les historiens s’accordent à dire qu’il est douteux que les bolcheviks aient jamais permis à Nicolas de quitter la Russie.

On a longtemps supposé que le gouvernement britannique avait annulé George V, qui était un monarque constitutionnel. Mais les documents publiés dans les années 1980 ont montré que c’était George lui—même — craignant que la monarchie britannique ne perde son soutien – qui estimait ne pas pouvoir prendre le risque d’accueillir en Angleterre un homme que le public décriait comme un tyran taché de sang. Son amitié a cédé la place aux besoins des Windsors. Il est très peu probable qu’il ait pensé qu’un peloton d’exécution attendait son cousin. Néanmoins, c’est un sujet sensible dans la famille royale à ce jour.

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En 2018, un siècle après le meurtre des Romanov, un monument commémoratif a été dévoilé sur l’île de Wight à East Cowes, près d’Osborne House. Son organisateur, David Hill, a déclaré à la BBC: “L’histoire ne l’a pas toujours bien dépeint, mais nous pensions qu’il était important de se souvenir de l’histoire et que le Tsar était reconnu ici à Cowes où il a passé des moments heureux.”

Le monument est haut, non loin de l’endroit où les quatre sœurs Romanov ont ramassé des coquillages et acheté des cartes postales, et où deux hommes si semblables qu’ils ont été pris pour des jumeaux ont lié les bras et posé pour la caméra.

Nancy BilyeauContributorNancy Bilyeau, ancienne rédactrice en chef chez InStyle, Rolling Stone et Entertainment Weekly, a écrit un thriller se déroulant dans le monde de l’art et de la porcelaine du 18ème siècle intitulé “The Blue.” Pour plus d’informations, voir www.nancybilyeau.com .

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