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L’uomo che chiamavano ‘Trane’, ricordando un gigante del jazz

John Coltrane morì il 17 luglio 1967, avendo dato più al jazz nei suoi 40 anni di molti che vivono una vita molto più lunga. La sua musica è stata fonte di ispirazione per molti musicisti rock e jazz più giovani e il suo album, A Love Supreme, è uno dei capolavori riconosciuti nel canone jazz.

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Un’attitudine per la musica

Nato nella Carolina del Nord nel settembre 1926, il padre di Coltrane era un sarto e musicista dilettante in grado di suonare diversi strumenti. Coltrane ha anche mostrato un’attitudine per la musica, studiando il mi-bemolle tenore (contralto) corno, clarinetto e sassofono contralto al liceo. Entrambi i suoi nonni erano stati ministri metodisti, e suo nonno materno era stato un famoso predicatore evangelico in tutta quella parte del Profondo Sud.

Churchgoing era parte della sua educazione e la musica gospel ha fornito la colonna sonora. Quando aveva tredici anni, sia suo padre che suo nonno morirono entro un mese l’uno dall’altro e dopo che Coltrane si diplomò al liceo nel 1943, la famiglia si trasferì a nord a Filadelfia per fare un nuovo inizio. Lì studiò alla Ornstein School of Music e ai Granoff Studios, prima di fare il suo debutto professionale nel 1945 suonando in una lounge band.

Dopo un breve periodo di servizio in Marina, Coltrane tornò a casa e dopo aver suonato nella banda della Marina mentre era di stanza alle Hawaii (1945-1946), espresse un sincero interesse per il sassofono contralto. Ha lavorato con una serie di gruppi nel decennio successivo, tra cui Eddie Vinson (1947-1948), e ha giocato alto e tenore con Dizzy Gillespie (1949-1951) e Earl Bostic (1952-1953). La sua prima vera sessione di registrazione fu con l’Orchestra del batterista Teddy Stewart-composta principalmente dai membri della band di Dizzy-che supportava Dinah Washington in alcuni singoli per Mercury.

Dal 1953, Coltrane si concentrò sul sassofono tenore, suonando con Johnny Hodges dal 1953 al 1954; durante questo periodo apparve in diversi album Norgran di Hodges. Nel 1955, Coltrane si assicurò il concerto che lo portò ad un pubblico più ampio, suonando nel nuovo quintetto di Miles Davis, con Red Garland, Paul Chambers e Philly Joe Jones.

Un risveglio spirituale

Coltrane ha citato il 1957 come l’anno del suo risveglio spirituale quando si liberò dalle dipendenze da eroina e alcol, catalizzate dall’essere licenziato dal Quintetto di Miles Davis. Coltrane era stato precedentemente licenziato da Gillespie per la sua crescente assunzione di droga, e questa volta perdere un concerto così grande e sperimentare un sovradosaggio vicino era il campanello d’allarme di cui aveva bisogno. È andato tacchino freddo e ripulito. Dopo alcuni momenti difficili, tornò presto a suonare nella seconda metà del 1957 con il Quartetto di Thelonious Monk, prima di unirsi nuovamente a Davis all’inizio del 1958.

Sempre umile e altamente autocritica, Coltrane era perennemente alla ricerca della verità nella musica, una dichiarazione definitiva. Tra un set e l’altro, poteva essere conosciuto per camminare dieci isolati e fissare il cielo notturno attraverso il binocolo, in una costante ricerca di ispirazione e verità universale. Il suo meccanismo di ricerca musicale ha funzionato rielaborando e riformulando ogni concetto musicale in ognuna delle sue permutazioni. Questo approccio ha portato inizialmente al suo ‘sheets of sound’, un termine coniato dal critico jazz Ira Gitler nel 1958 per l’album di Coltrane Soultrane, per descrivere il suo innovativo stile di improvvisazione di ripetere arpeggi a fuoco rapido con minuscole variazioni. Mentre l’evoluzione della sua musica è stata apprezzata da molti critici e colleghi musicisti, non è stato prontamente accettato dal pubblico; tutto sembrava troppo alieno.

Dal 21 marzo al 10 aprile 1960, la formazione di Wynton Kelly, Paul Chambers e Jimmy Cobb del Miles Davis Quintet girò l’Europa, insieme ai gruppi di Oscar Peterson e Stan Getz in un Jazz At The Philharmonic tour. Al Teatro Olympia di Parigi, gli spot solisti di Coltrane sono stati fischiati e il pubblico ha disturbato. Quando Coltrane tornò a Parigi nel 1962, giocando ancora più avventurosamente, fu solo un applauso.

Condurre le proprie sessioni

Mentre con Davis, Coltrane aveva iniziato a condurre le proprie sessioni di registrazione, dandogli una crescente opportunità di mettere in onda le proprie composizioni; ‘Blue Train’ lo ha stabilito come un brillante compositore e un giocatore. Le sue prime registrazioni sono state per l’etichetta Prestige; tra i punti salienti è stato The Cats del 1957, lo stesso anno in cui ha tagliato Blue Train per la Blue Note Records. Il suo debutto per Impulso di Creed Taylor! l’etichetta arrivò nel 1961 quando fece Africa / Brass; poco dopo registrò le beautiful Ballads. Due anni più tardi, ha fatto John Coltrane e Johnny Hartman, il cantante è il foglio perfetto per il sassofono tenore di Trane.

A Love Supreme

Poi, nel dicembre 1964, ha registrato un pezzo di musica composta nella pace e nella calma comparativa che si trova a Dix Hills, Long Island, a una trentina di miglia da Manhattan. Un amore supremo era il sermone che Coltrane aveva promesso al suo Dio se avesse superato il tacchino freddo. Era un’espressione letterale di adorazione; una poesia devozionale che aveva scritto e aveva riprodotto nella copertina apribile dell’album è espressa sillaba per sillaba sul sassofono come una “narrazione musicale” nella traccia finale “Part 4: ‘Psalm.”

Il gruppo per la sessione era quello che divenne noto come il ‘Quartetto classico’ con McCoy Tyner, Elvin Jones e Jimmy Garrison, che erano stati con Coltrane in varie formazioni fin dai primi anni 1960. Chiunque lavorasse con Coltrane imparò presto che avrebbero dovuto essere dedicati e avere una notevole resistenza per tenere il passo. Poiché Coltrane era terrorizzato dall’idea di volare, il gruppo viaggiava sempre su strada, trascorrendo sei settimane in un tour coast-to-coast, per poi iniziare immediatamente una residenza di sei settimane a New York, spesso al Half-Note al 289 Hudson Street.

Purificato dalle droghe, Coltrane aveva ancora un vizio – l’eccesso di cibo-il cibo divenne un conforto per lui per placare i rigori di esibirsi costantemente. La leggenda vuole anche che Coltrane mangiasse così tanti humbug alla menta che i suoi tasti del sassofono si intasavano di zucchero.

Sperimentazione che altera la mente

Tuttavia, Coltrane non era completamente finito con sostanze che alterano la mente. L’estremismo nella sua musica, la discordanza aliena e lo sguardo verso Est per il significato spirituale era in parte alimentato dal suo crescente uso di LSD. La sua sperimentazione con la musica ha iniziato ad assumere molti livelli extra, tanto che la lealtà dei suoi fidati colleghi è stata messa alla prova. L’inizio della fine per Tyner e Jones fu la sessione dell’Ascensione (1965) in cui si lamentarono che tutto ciò che potevano sentire era il rumore.

Nel 1966, Alice Coltrane – Coltrane aveva sposato il pianista all’inizio dell’anno, avendo da poco divorziato dalla sua prima moglie – e Rashied Ali sostituì il duo in partenza, esibendosi e registrando in varie combinazioni fino alla morte di Coltrane per cancro al fegato. Alla domanda su come vorrebbe essere ricordato, ha risposto: “Come un santo”. Morì il 17 luglio 1967 a Huntington, New York.

‘ Tutto ciò che un musicista può fare è avvicinarsi alle fonti della natura, e sentire così di essere in comunione con le leggi naturali.- John Coltrane.

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