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First humans arrived in Britain 250,000 years earlier than thought

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Gli archeologi spiegano come strumenti di selce e altri manufatti trovati sulla costa del Norfolk rivelano come vivevano i primi britannici. Video: Natura

Uno spettacolare bottino di antichi utensili in selce è stato recuperato da una spiaggia di Norfolk, spingendo indietro la data della prima occupazione umana conosciuta della Gran Bretagna fino a 250.000 anni.

Mentre scavavano lungo la costa nord-orientale dell’East Anglia, vicino al villaggio di Happisburgh, gli archeologi scoprirono 78 pezzi di selce affilate come rasoi a forma di strumenti primitivi di taglio e piercing.

Gli strumenti di pietra sono stati portati alla luce da sedimenti che si pensa siano stati deposti o 840.000 o 950.000 anni fa, che li rende i più antichi manufatti umani mai trovati in Gran Bretagna.

Le selci furono probabilmente lasciate da cacciatori-raccoglitori della specie umana Homo antecessor che guadagnavano da vivere nelle pianure alluvionali e nelle paludi che delimitavano un antico corso del Tamigi che da tempo si è prosciugato. Le selci sono stati poi innaffiato downriver e venne a riposare presso il sito Happisburgh.

I primi britannici avrebbero vissuto accanto a gatti dai denti a sciabola e iene, cavalli primitivi, cervi rossi e mammut del sud in un clima simile a quello della Gran Bretagna meridionale di oggi, anche se gli inverni erano in genere di pochi gradi più freddi.

” Questi strumenti di Happisburgh sono assolutamente freschi di menta. Sono eccezionalmente nitidi, il che suggerisce che non si sono spostati lontano da dove sono stati lasciati cadere”, ha detto Chris Stringer, capo di human origins presso il Natural History Museum di Londra. La popolazione della Gran Bretagna al momento molto probabilmente numerato nelle centinaia o poche migliaia al massimo.

“Queste persone probabilmente usato i fiumi come percorsi nel paesaggio. Un sacco di Gran Bretagna avrebbe potuto essere pesantemente boscosa al momento, che avrebbe posto un grosso problema per gli esseri umani senza assi forti per abbattere gli alberi,” Stringer ha aggiunto. “Vivevano all’aperto, ma non sappiamo se avevano vestiti di base, stavano costruendo rifugi primitivi o addirittura avevano l’uso del fuoco.”

La scoperta, riportata sulla rivista Nature, ribalta la convinzione di lunga data che i primi esseri umani si siano allontanati dalla fredda Gran Bretagna-e dal resto del nord Europa – a favore del clima più ospitale del Mediterraneo. L’unica specie umana nota per vivere in Europa al momento è Homo antecessor, o “uomo pioniere”, i cui resti sono stati scoperti nelle colline di Atapuerca in Spagna nel 2008 e sono stati datati tra 1,1 e 1,2 m anni.

I primi coloni sarebbero entrati in Gran Bretagna attraverso un antico ponte di terra che un tempo divideva il Mare del Nord dall’Atlantico e collegava il paese a quella che oggi è l’Europa continentale. I primi umani probabilmente arrivarono durante un periodo interglaciale caldo, ma potrebbero essersi ritirati mentre le temperature precipitavano nelle successive ages glaciali.

Fino ad ora, le prime prove di esseri umani in Gran Bretagna provenivano da Pakefield, vicino a Lowestoft nel Suffolk, dove un set di strumenti di pietra datati a 700.000 anni fa sono stati scoperti nel 2005. Strumenti di pietra, corna e ossa più sofisticati sono stati trovati negli 1990 a Boxgrove, Sussex, che si ritiene abbiano mezzo milione di anni.

“Gli strumenti flint di Happisburgh sono relativamente grezzi rispetto a quelli di Boxgrove, ma sono ancora efficaci”, ha detto Stringer. I primi strumenti di pietra sono stati modellati utilizzando un ciottolo per battere grandi fiocchi fuori un pezzo di selce. In seguito gli esseri umani usavano martelli di legno e corna per rimuovere fiocchi molto più piccoli e quindi rendere più raffinati i bordi di taglio e taglio.

La grande migrazione dall’Africa ha visto i primi esseri umani raggiungere l’Europa intorno a 1.8m anni fa. Nel giro di 500.000 anni, gli esseri umani si erano stabiliti nella regione mediterranea. Resti sono stati trovati in diversi siti archeologici in Spagna, Francia meridionale e Italia.

In un articolo di accompagnamento su Nature, Andrew Roberts e Rainer Grün dell’Università nazionale australiana di Canberra, scrivono: “Fino a quando il sito di Happisburgh non fu trovato e descritto, si pensava che questi primi esseri umani fossero riluttanti a vivere nel clima meno ospitale dell’Europa settentrionale, che spesso cadeva nella morsa di severe ages glaciali.”

I ricercatori guidati dal Natural History Museum e dal British Museum di Londra hanno iniziato a scavare siti vicino a Happisburgh nel 2001 come parte del progetto Ancient Human Occupation of Britain e presto hanno scoperto strumenti dell’età della pietra sotto i depositi dell’era glaciale. Finora, però, non hanno trovato resti dell’antico popolo che li ha fatti.

“Questo sarebbe il ‘santo graal’ del nostro lavoro”, disse Stringer. “Gli esseri umani che hanno fatto gli strumenti Happisburgh potrebbero essere stati imparentati con le persone di antichità simile da Atapuerca in Spagna, assegnato alla specie Homo antecessor, o’uomo pioniere’.”

L’ultimo raggio di strumenti di pietra è stato sepolto in sedimenti che registrano un periodo storico in cui la polarità del campo magnetico terrestre è stata invertita. A quel tempo, un ago della bussola avrebbe puntato a sud invece che a nord. L’ultima volta che è successo è stato 780.000 anni fa, quindi gli strumenti sono almeno così vecchi.

L’analisi della vegetazione antica e del polline nei sedimenti ha rivelato che il clima era caldo ma freddo verso un’era glaciale, che indica due possibili tempi nella storia, circa 840.000 anni fa, o 950.000 anni fa. Entrambe le date sono coerenti con i resti fossili di animali recuperati dallo stesso sito.

” La Gran Bretagna stava diventando più fresca e stava entrando in un’era glaciale, ma questi primi umani erano appesi lì. Potrebbero essere stati i resti di un’antica popolazione che si estinse o migrò di nuovo attraverso il ponte di terra in un clima più caldo”, ha detto Stringer.

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