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Los primeros humanos llegaron a Gran Bretaña 250.000 años antes de thought

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Los arqueólogos explican cómo las herramientas de pedernal y otros artefactos encontrados en la costa de Norfolk revelan cómo vivían los primeros británicos. Video: Naturaleza

Se ha recuperado un espectacular botín de antiguas herramientas de pedernal de una playa de Norfolk, retrasando la fecha de la primera ocupación humana conocida de Gran Bretaña hasta en 250.000 años.

Mientras excavaba a lo largo de la costa noreste de East Anglia, cerca del pueblo de Happisburgh, los arqueólogos descubrieron 78 piezas de pedernal afilado con forma de herramientas de corte y perforación primitivas.

Las herramientas de piedra fueron desenterradas de sedimentos que se cree que fueron depositados hace 840.000 o 950.000 años, convirtiéndolos en los artefactos humanos más antiguos jamás encontrados en Gran Bretaña.

Los pedernales probablemente fueron dejados por cazadores-recolectores de la especie humana Homo antecessor que se ganaban la vida en las llanuras aluviales y pantanos que bordeaban un antiguo curso del río Támesis que hace mucho tiempo se secó. Los pedernales fueron arrastrados río abajo y vinieron a descansar al sitio de Happisburgh.

Los primeros británicos habrían vivido junto a gatos dientes de sable y hienas, caballos primitivos, ciervos rojos y mamuts del sur en un clima similar al del sur de Gran Bretaña hoy en día, aunque los inviernos eran típicamente unos pocos grados más fríos.

” Estas herramientas de Happisburgh son absolutamente frescas como la menta. Son excepcionalmente afilados, lo que sugiere que no se han movido lejos de donde se dejaron caer”, dijo Chris Stringer, jefe de orígenes humanos en el Museo de Historia Natural de Londres. La población de Gran Bretaña en ese momento era probablemente de cientos o unos pocos miles como máximo.

“Estas personas probablemente usaron los ríos como rutas hacia el paisaje. Gran parte de Gran Bretaña podría haber estado muy boscosa en ese momento, lo que habría planteado un gran problema para los humanos sin hachas fuertes para talar árboles”, agregó Stringer. “Vivían a la intemperie, pero no sabemos si tenían ropa básica, si estaban construyendo refugios primitivos o incluso si usaban fuego.”

El descubrimiento, reportado en la revista Nature, anula la creencia de larga data de que los primeros humanos se alejaron de la fría Gran Bretaña – y del resto del norte de Europa – en favor del clima más hospitalario del Mediterráneo. La única especie humana que se sabe que vive en Europa en ese momento es el Homo antecessor, o” hombre pionero”, cuyos restos fueron descubiertos en las colinas de Atapuerca en España en 2008 y han sido datados entre 1,1 y 1,2 millones de años de edad.

Los primeros colonos habrían entrado en Gran Bretaña a través de un antiguo puente terrestre que una vez dividió el Mar del Norte del Atlántico y conectó el país con lo que ahora es Europa continental. Los primeros humanos probablemente llegaron durante un período interglacial cálido, pero pueden haberse retirado a medida que las temperaturas se desplomaron en las edades de hielo posteriores.

Hasta ahora, la evidencia más temprana de humanos en Gran Bretaña provino de Pakefield, cerca de Lowestoft en Suffolk, donde se descubrió un conjunto de herramientas de piedra de hace 700.000 años en 2005. Herramientas de piedra, cuernos y huesos más sofisticadas se encontraron en la década de 1990 en Boxgrove, Sussex, que se cree que tienen medio millón de años.

“Las herramientas de pedernal de Happisburgh son relativamente crudas en comparación con las de Boxgrove, pero siguen siendo efectivas”, dijo Stringer. Las primeras herramientas de piedra se fabricaban usando un guijarro para eliminar copos grandes de un trozo de pedernal. Más tarde, los humanos usaron martillos de madera y astas para eliminar escamas mucho más pequeñas y, por lo tanto, hacer bordes de corte y aserrado más refinados.

La gran migración de África vio a los primeros humanos llegar a Europa alrededor de la 1.8m años. En 500.000 años, los seres humanos se habían establecido en la región mediterránea. Se han encontrado restos en varios yacimientos arqueológicos de España, el sur de Francia e Italia.

En un artículo adjunto en Nature, Andrew Roberts y Rainer Grün de la Universidad Nacional Australiana en Canberra, escriben: “Hasta que se encontró y describió el sitio de Happisburgh, se pensaba que estos primeros humanos eran reacios a vivir en el clima menos hospitalario del norte de Europa, que con frecuencia caía en las garras de las severas edades de hielo.”

Investigadores liderados por el Museo de Historia Natural y el Museo Británico de Londres comenzaron a excavar sitios cerca de Happisburgh en 2001 como parte del Antiguo proyecto de Ocupación Humana de Gran Bretaña y pronto descubrieron herramientas de la edad de piedra debajo de depósitos de la edad de hielo. Hasta ahora, sin embargo, no han encontrado restos de la gente antigua que los hizo.

“Este sería el ‘santo grial’ de nuestro trabajo”, dijo Stringer. “Los humanos que hicieron las herramientas de Happisburgh bien pueden haber estado relacionados con personas de antigüedad similar de Atapuerca en España, asignadas a la especie Homo antecessor, o ‘hombre pionero’.”

El último cargamento de herramientas de piedra fue enterrado en sedimentos que registran un período de la historia en el que se invirtió la polaridad del campo magnético de la Tierra. En ese momento, una aguja de brújula habría apuntado hacia el sur en lugar de hacia el norte. La última vez que ocurrió esto fue hace 780.000 años, así que las herramientas son al menos así de viejas.

El análisis de vegetación antigua y polen en los sedimentos ha revelado que el clima era cálido pero se enfriaba hacia una edad de hielo, lo que apunta a dos tiempos posibles en la historia, hace unos 840.000 años, o 950.000 años. Ambas fechas son consistentes con los restos fosilizados de animales recuperados del mismo sitio.

” Gran Bretaña se estaba enfriando y entrando en una edad de hielo, pero estos primeros humanos estaban colgando allí. Pueden haber sido los restos de una población antigua que se extinguió o emigró de regreso a través del puente terrestre a un clima más cálido”, dijo Stringer.

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