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La NASA Acaba de Revelar que un Océano en Encélado Contiene Los Bloques de Construcción de la Vida

Los científicos acaban de encontrar los ingredientes más básicos para la vida que brota de un océano en Encélado, la luna de Saturno.

Un nuevo análisis de datos de la NASA revela la presencia de compuestos orgánicos en los penachos de agua líquida que se lanzan al espacio desde el océano debajo de la corteza helada de Encelado.

Estos compuestos, que transportan nitrógeno y oxígeno, desempeñan un papel clave en la producción de aminoácidos, moléculas complejas que sirven como bloques de construcción de proteínas. Sin proteínas, la vida tal como la conocemos en la Tierra no podría existir.

Los científicos han sospechado durante mucho tiempo que el océano debajo de la superficie de Encelado podría albergar los ingredientes para la vida. Los investigadores habían detectado otras moléculas orgánicas procedentes de la luna helada antes, pero esta es la primera vez que alguien las detecta disueltas en el agua.

Eso es crítico, ya que significa que los compuestos podrían sufrir reacciones químicas en aguas profundas que producen aminoácidos.

Estos hallazgos se publicaron el miércoles en la revista Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

” Este trabajo muestra que el océano de Encelado tiene bloques de construcción reactivos en abundancia, y es otra luz verde en la investigación de la habitabilidad de Encelado”, dijo Frank Postberg, coautor del estudio, en un comunicado de prensa.

En los respiraderos de aguas profundas, estos compuestos podrían crear vida

En Encelado, chorros de agua oceánica y hielo regularmente salen al espacio a través de grietas cálidas en la corteza de la luna.

Los científicos de la NASA que están detrás del nuevo estudio analizaron datos sobre la composición química de esos penachos y encontraron varios compuestos orgánicos nuevos, algunos con nitrógeno y otros con oxígeno.

Estos compuestos se disolvieron en el agua del océano debajo de la superficie de Encelado. Luego se evaporaron con el agua de la superficie, se condensaron y se congelaron en la corteza helada de la luna, según el estudio. Los penachos volaron los compuestos hacia el espacio, donde la nave espacial Cassini de la NASA los detectó mientras volaba cerca.

Los compuestos son otra señal de que Encélado podría tener su propia versión de un proceso que crea vida en la Tierra.

En lo profundo de los océanos de la Tierra, el agua de mar se mezcla con magma que burbujea a través de grietas en el fondo del océano. Esa interacción produce respiraderos hidrotermales humeantes que pueden llegar a calentarse hasta 700 grados Fahrenheit (370 grados Celsius).

Los respiraderos arrojan agua caliente rica en hidrógeno, alimentando reacciones químicas que transforman compuestos orgánicos en aminoácidos. Esos aminoácidos pueden apilarse unos sobre otros como Legos para formar proteínas, que son cruciales para replicar la información genética que crea vida.

Este proceso permite que la vida se desarrolle sin la ayuda de la luz solar. Eso es importante porque la superficie de hielo de Encelado es altamente reflectante y envía la poca luz solar que recibe la luna al espacio. Cualquier vida allí tendría que desarrollarse en la oscuridad.

Los científicos creen que los posibles respiraderos hidrotermales en el océano subsuperficial en Encelado podrían funcionar de manera similar a los de la Tierra.

“Si las condiciones son correctas, estas moléculas procedentes del océano profundo de Encélado podrían estar en la misma vía de reacción que vemos aquí en la Tierra”, dijo Nozair Khawaja, quien dirigió el equipo de investigación detrás del último descubrimiento, en un comunicado. “Aún no sabemos si los aminoácidos son necesarios para la vida más allá de la Tierra, pero encontrar las moléculas que forman los aminoácidos es una pieza importante del rompecabezas.”

El año pasado, el equipo descubrió moléculas orgánicas similares a partir de los mismos datos. Pero las moléculas no eran solubles en agua; los investigadores creen que se sentaron en la superficie del océano Encelado.

Esos compuestos tendrían que disolverse en el agua del océano para interactuar con los respiraderos hidrotérmicos y producir vida. Hasta ahora, los científicos no estaban seguros de si los compuestos orgánicos de Encélado hacían eso.

” Aquí estamos encontrando bloques de construcción orgánicos más pequeños y solubles, precursores potenciales de aminoácidos y otros ingredientes necesarios para la vida en la Tierra”, dijo Jon Hillier, otro coautor del estudio, en el comunicado.

Más para aprender de los datos Cassini de la NASA

Los datos que los científicos utilizaron para llegar a estos dos hallazgos provienen de la misión Cassini de la NASA. La sonda se lanzó en 1997 y pasó 13 años explorando Saturno y sus lunas.

En septiembre de 2017, la misión terminó cuando los científicos enviaron intencionalmente la nave espacial a Saturno. Lo hicieron para evitar contaminar a Encélado o Titán, otra luna cercana que también podría albergar vida, con microbios terrestres.

Cassini descubrió que Encélado oculta un océano global de agua salada líquida debajo de su superficie, y fotografió chorros de esa agua disparando al espacio. La sonda voló a través de esos penachos y recopiló datos sobre su composición en 2008.

Los científicos planean continuar estudiando ese y otros datos recopilados por Cassini durante las próximas décadas.

La NASA también planea enviar una sonda a Titán, la luna de Saturno, que es otro objetivo principal en la búsqueda de vida alienígena debido a sus propios compuestos orgánicos abundantes. Esa misión está programada para lanzar un helicóptero nuclear llamado Libélula hacia Titán en 2026.

Se espera que la nave espacial llegue a Titán en 2034, y luego comience a cazar signos de vida.

Este artículo fue publicado originalmente por Business Insider.

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