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De qué sirve un árbol de álamo?

Álamo negro
Árbol de álamo negro. Foto: David Powerll / Servicio Forestal de los Estados Unidos. bugwood.org

Los árboles de álamo no valen mucho en el mercado de la madera, pueden desplazar y dar sombra a nuevas plantaciones de coníferas, y no tienen muchos BTUS de energía para el uso de leña. Brotan cuando y donde no se les quiere y forman rodales impenetrables. Pueden obstruir campos de drenaje sépticos. Son conocidos por romperse durante eventos de tormentas menores e incluso han obstruido las estructuras de ingesta de agua y las pantallas con sus semillas de algodón onduladas, entre otros hábitos molestos. Sin embargo, son uno de los árboles de vida silvestre más extendidos e importantes en el oeste de los Estados Unidos y Canadá. Nos referimos a los álamos o, más técnicamente, al género Populus.

Hay al menos cuatro especies primarias de Populus en América del Norte, dos de las cuales se encuentran comúnmente en Washington. Estos cuatro incluyen el álamo oriental (Populus deltoides), el álamo negro u occidental que se encuentra en Washington (P. trichocarpa), el álamo balsámico (P. tacamahacca) y el álamo tembloroso (P. tremuloides) que también se encuentra en sitios apropiados en todo Washington.

El álamo balsámico se encuentra en todo el oeste intermontano y es más prevalente en el norte de Canadá y Alaska. Rara vez lo oyes llamar otra cosa que no sea un álamo. Los álamos son verdaderos álamos, pero con suficientes diferencias para ser considerados aquí por separado. Son los álamos nativos más extendidos que se encuentran en todo el hemisferio norte y están sujetos a un artículo propio. No hay que olvidar el álamo híbrido de más reciente creación, un cruce entre el álamo oriental y el álamo negro u occidental.

En este artículo estamos considerando solo el álamo negro o occidental. Este álamo alcanza alturas y diámetros mayores que todos los demás álamos de América del Norte. Puede vivir más de 100 años y alcanzar alturas de 150 pies y tasas de crecimiento de siete pies o más en un año. Por lo tanto, rivaliza con la mayoría de nuestras coníferas nativas y ciertamente las supera en sus primeros años. Esta tasa de crecimiento obviamente causa problemas para las coníferas jóvenes que necesitan el espacio, la luz solar, la humedad y los nutrientes que invariablemente captan los álamos de crecimiento más rápido. Una cosa que todas las maderas de algodón tienen en común es su amor por la alta humedad del suelo. Aunque pueden sobrevivir en bajas condiciones de humedad, álamos no comienzan a alcanzar su altura y potencial de crecimiento en suelos áridos. De hecho, pueden sobrevivir con una inundación parcial a corto plazo; condiciones que matarían a la mayoría de nuestras coníferas nativas.

Entonces, ¿qué los hace tan valiosos para la vida silvestre? Bueno, para empezar, parece que cada animal que navega y roe prospera en ramas jóvenes de álamo, corteza, cambium y hojas. Esto incluye una gran cantidad de insectos, así como aves depredadoras y mamíferos que se alimentan de ellos. Obviamente, el álamo, amante del agua, funciona bien en entornos ribereños y, en consecuencia, también lo hace el castor, que usa álamo para alimentos, presas y construcción de cabañas. Al ser una especie de hoja caduca, el álamo enraizará y retoñará cuando sea talado. Los conejos y liebres se alimentan ampliamente de brotes de álamo y tallos pequeños; los ciervos, los alces y los alces también son particularmente aficionados a ellos. Los urogallos rufos y los álamos van de la mano. Las maderas de algodón tienen grandes brotes terminales desnudos que se desarrollan y persisten durante los meses de invierno. Durante los eventos de nieve alta, los urogallos sobreviven literalmente en esos árboles, descansando por la noche y alimentándose de estos brotes altamente nutritivos durante el día.

Las maderas de algodón grandes más antiguas son excelentes plataformas de nido para una variedad de aves depredadoras. Las águilas y águilas pescadoras suelen seleccionar ramas grandes o maderas de algodón de punta quebrada como plataformas para la construcción de nidos. Las águilas con frecuencia usan maderas de algodón para dormideros nocturnos y perchas de caza. Los grandes búhos cornudos se apoderarán de otras plataformas de nido de aves y ardillas en álamos y las utilizarán como sus sitios de nido, al igual que los halcones de cola roja. En ambientes secos, álamos será relegado al flujo de fondos y a menudo son el único árbol grande para largas distancias. En estos ambientes, los pavos (en particular la subespecie de Río Grande) seleccionan álamos para dormir. Sin posaderos nocturnos adecuados, algunas bandadas de pavos probablemente desaparecerían.

A medida que las maderas de algodón envejecen y muestran signos obvios de senescencia y descomposición, están lejos de ser un hábitat importante para la vida silvestre. De hecho, pueden albergar más vida silvestre que cuando eran jóvenes y robustos. Cuando las ramas se desprenden y exponen el cambium, generalmente son atacadas por una variedad de especies de hongos. Como resultado, son susceptibles a la pudrición del corazón y otros problemas de caries. Esto los hace altamente valiosos para una gran variedad de aves y mamíferos dependientes de cavidades. Varias especies de pájaros carpinteros no solo se alimentan de los insectos que soporta el árbol, sino que excavan cavidades de nido en ellos. Más de 40 especies de aves y mamíferos utilizan las cavidades abandonadas de los pájaros carpinteros para sus actividades de anidación y descanso. Las maderas huecas de algodón más grandes han sido utilizadas como cámaras de hibernación de invierno por osos negros y aberturas más pequeñas por algunas especies de murciélagos.
Aunque los árboles de álamo pueden ser exasperantes para algunos propietarios de bosques, son un recurso de hábitat de vida silvestre invaluable en toda su área de distribución. Donde pueden ser protegidos – ¡hazlo! Y si no se producen dentro de un hábitat adecuado en su propiedad, se plantan fácilmente. De hecho, son una de las especies más fáciles de propagar, y una de las más rápidas para entregar resultados.

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