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Bigfoot

Ein Auszug aus

Das Leben und die Zeiten einer Legende

Joshua Blu Buhs

Big Foot, 1958

Am Montag, August 27, 1958, Jerry Crew verließ sein Haus in der Northern California hamlet von Salyer. Bilder von Crew, die sechs Wochen später aufgenommen wurden, zeigen einen breitbrüstigen, kurzhaarigen Mann mit großer Brille, einem starken Kinn und hervorstehenden Ohren. Nach allem, Er war ein ernsthafter und nüchterner Mensch. Die Crew fuhr nach Westen entlang des California State Highway 299, der Hauptschlagader durch diese montane Region, die etwa 150 Meilen zwischen Eureka am Pazifik und Redding im Central Valley verlief. Crew war ein Catskinner für die Granite Logging Company und die Wallace Brothers Logging Company. Die Holzindustrie beschäftigte etwa einen von zwei Arbeitern in der Grafschaft und erzielte mehr Einnahmen als der Rest der Wirtschaft zusammen.

Ein paar Meilen weiter schnitt sich der Highway 299 mit dem Highway 96 in Willow Creek, einer Goldrauschstadt, die einst als China Flats bekannt war und 1958 ein regionaler Knotenpunkt war, der Dienstleistungen für Holzfäller erbrachte, die kleine Städte wie Salyer nicht konnten, obwohl Willow Creek nach den meisten Maßstäben selbst eine kleine Stadt war. Wie ein Großteil der Gegend ging es Willow Creek ziemlich gut. Seit 1949 hatte sich die Holzproduktion im Humboldt County als Reaktion auf den Wohnungsboom nach dem Zweiten Weltkrieg fast verdoppelt. Das Pro-Kopf-Einkommen in der Grafschaft lag auf Augenhöhe mit dem Rest Kaliforniens und über dem nationalen Durchschnitt.

Crew wandte sich nach Norden. Der State Highway 96 folgte dem Klamath River in den Shasta-Trinity National Forest, überquerte das Del Norte County und fuhr weiter nach Yreka. Entlang der Autobahn, aufgereiht zwischen Willow Creek und Yreka wie Perlen an einer Schnur, waren eine Reihe von kleinen Städten, Weitchurch und Orleans und Happy Camp. Autobahn 96 war die Hauptstraße, die sie bediente, aber es war nicht auf seiner ganzen Länge asphaltiert; Die Fahrt der Crew war holprig und langsam. Auf der einen Seite des Highway 96 gab es einen steilen Abstieg zum Fluss, auf der anderen Seite eine felsige Felswand. “Geologische Karten der Region”, bemerkte der Naturwissenschaftler David Raines Wallace, “sehen aus … wie die Ergebnisse eines gestauten Förderbandes …. Die Grate nicht besonders hoch oder schroff, sondern eine Abfolge von steilen, pyramidenförmigen Formen”, die sich fast geometrisch in die Ferne erstrecken “.” Dicke Kiefern-, Fichten- und Tannenbestände bedeckten die Berge bis zum Wasser.

Als er fuhr, passierte die Besatzung das Hoopa Indianerreservat. Die bukolische Umgebung und der derzeitige Wohlstand maskierten eine hässliche Geschichte der Gewalt gegen amerikanische Ureinwohner. Im Februar 1860 schlachtete eine Gruppe von Eureka-Männern, die nur mit Beilen, Keulen und Messern bewaffnet waren, die einheimischen Wiyots, während sie sich mitten auf einem Festival befanden, und tötete Frauen, Kinder, Säuglinge und ältere Menschen. Entschuldigungslos verteidigte die Humboldt Times, die Lokalzeitung, das Massaker. Die US-Armee versammelte die verbleibenden Mitglieder des Stammes und verlegte sie in das Hoopa-Reservat, und die Region versuchte, die Schrecken dieser Nacht zu vergessen.

Gleich hinter der Weitchwood Bridge, in der Nähe des Zusammenflusses von Bluff Creek und Klamath, bog die Crew in die Bluff Creek Road ein, eine Holzzufahrtsstraße, die die Wallace-Brüder auf Auftrag der Regierung bauten. Die Crew hatte diesen Job zwei Jahre lang gemacht. Etwa dreißig Männer arbeiteten hier, Weiße aus umliegenden Kleinstädten und Hoopa-Indianer aus dem Reservat. Einige Frauen und Kinder waren auch da. Die Fahrt von Salyer dauerte normalerweise zweieinhalb Stunden. Viele der anderen Männer, die auf der Straße arbeiteten, zogen mit ihren Familien aus Happy Camp und Salyer und den anderen kleinen Städten in die Wälder und lebten während der Bausaison in Anhängern. Er kehrte jedoch jedes Wochenende nach Hause zurück, weil er so tief in die Angelegenheiten der Gemeinde und der Kirche involviert war.

Das meiste, was als nächstes geschah, ist nur in Marian Place’s Auf den Spuren von Bigfoot aufgezeichnet. Er war ein Kinderbuchautor und ein Gläubiger in Bigfoot—manchmal leichtgläubig so. Sie schrieb ihr Buch fast zwanzig Jahre nach den Ereignissen des 27. Aber sie war eine fleißige Forscherin und was sie berichtete, ist so vertrauenswürdig wie alles andere, was auf Bigfoot geschrieben steht — in der Tat, entschieden vertrauenswürdiger als vieles andere. Laut Place sah die Crew den Vorarbeiter Wilbur “Shorty” Wallace im Hauptlager der Baustelle und hupte leicht. Wallace winkte ihm zu. Die Besatzung arbeitete am anderen Ende der Straße, eine Viertelmeile hinter dem Lager (etwa zwanzig Meilen von der Autobahn entfernt), planierte Bürsten und Stümpfe, die von den Holzfällern zurückgelassen wurden, die den Weg freimachten, und ordnete das Land grob ein.

Crew parkte in der Nähe seines Bulldozers, tauschte seine Mokassins gegen Arbeitsstiefel und zog seinen Aluminiumhelm an. Er bemerkte ein paar Fußspuren in der eingeebneten Erde, dachte aber nichts daran, bis er auf seinen Traktor kletterte und auf sie herabblickte. Die Drucke waren groß und männlich. Sie drückten tief in die Erde. Hat jemand einen Streich gespielt? er wunderte sich. Die Crew fuhr zurück, um Shorty zu erzählen, was er gesehen hatte.

Die folkloristischen Ursprünge von Bigfoot

Einige der anderen Männer, die an der Bluff Creek Road arbeiteten, versammelten sich und hörten sich das Gespräch mit Shorty an. Sie hatten ihren eigenen Klatsch über riesige, menschenähnliche Spuren, die sie weitergeben konnten. Ein Mann erwähnte, dass ähnliche Spuren auf einer anderen Wallace-Baustelle entlang des Mad River gefunden worden waren. Fünfundzwanzig Arbeiter behaupteten, diese gesehen zu haben. Weitere Spuren waren in Trinidad gefunden worden, die Küste hinauf. Es ist nicht bekannt, ob jemand es erwähnt hat — obwohl es wahrscheinlich erscheint —, aber nur wenige Monate vor dem Redding-Rekord hatte Searchlight eine Geschichte über riesige Fußabdrücke geschrieben, die 1947 entlang einer pazifischen Gas- und Elektrizitätsgesellschaft gefunden wurden.

Shorty schlug vor, dass alles, was die Spuren um Crew’s Workstation gemacht hatte, auch für andere … Störungen verantwortlich sein könnte. Im Sommer zuvor, sagte er, sei auf einem unteren Abschnitt der Straße eine 450-Pfund-Trommel Dieselkraftstoff verschwunden; Nur sein Abdruck und große Fußabdrücke seien im Staub zurückgelassen worden. Die Trommel war wenig später am Boden einer Rinne gefunden worden — in die sie geworfen worden sein muss, da das Laub am Hang ungebrochen war. Nicht anders als das 700-Pfund-Reserverad für die Straßenplaniermaschine, das irgendwie in einen Graben gelangt war, erinnerte Wallace die Arbeiter. Die Männer hatten den Reifen gerettet und man sagte ihnen, Vandalen hätten ihn geschoben. Aber vielleicht nicht. Vielleicht war der Reifen wie die Trommel von etwas geworfen worden. Etwas, das immense Spuren hinterlassen hat. Etwas Großes und Starkes. Aber was?

Laut Place diskutierten die Männer eine Zeit lang über den möglichen Täter. Es gab keinen Konsens darüber, was die verschiedenen Tracks gemacht hatte, keine zusammenhängende Legende eines mysteriösen Trackmachers, kein Sherpa, der der Crew und dem Rest erzählte, was sie gesehen hatten. Schließlich zwinkerte Shorty “breit” und unterbrach die Debatte, indem er den Männern sagte, sie sollten ihn unbedingt wissen lassen, wenn sie Affen durch das Holz laufen sahen. In der Zwischenzeit würde er es sicher zu schätzen wissen, wenn sie an die Arbeit kämen.”

Die Männer kehrten an die Arbeit zurück; sie diskutierten auch weiterhin über diese Spuren und ihren Schöpfer. Sie nannten ihn (und niemand bezweifelte, dass der Besitzer dieser großen Füße ein er war) Big Foot, zwei Worte. Die Journalistin Betty Allen, die das Lager Ende September besuchte, fand eine Schar von Geschichten über Big Foot. Die Männer beschuldigten Big Foot des Vandalismus, und wenn etwas fehlte, war er der mutmaßliche Dieb. Einige der Geschichten, Allen sagte, waren “haarsträubende.” Zum Beispiel wurden einige Zeit im Oktober vier Hunde verloren, und Big Foot wurde beschuldigt, sie getötet zu haben. Angeblich haben einige der Arbeiter und ihre Familien die Geschichten ernst genommen. Allen berichtete, dass einige der Männer “ihre Waffen nachts griffbereit” hielten, weil eine Kreatur, die Fässer mit Dieselkraftstoff werfen konnte, etwas zu befürchten war. Aber die Sorgenkinder scheinen die Ausnahme gewesen zu sein. “Viele” der Geschichten, Allen sagte, waren “ziemlich fiktiv.” Sie hatten einen “legendären Geschmack.” Als Jess Bemis, ein anderer Einwohner von Salyer, um diese Zeit einen Job beim Roden von Land am Bluff Creek annahm, schlossen er und seine Frau Coralie sich dem Spaß an und fügten der Geschichte nach Coralies Worten Treibstoff hinzu, indem sie Informationen weitergaben,” obwohl zu der Zeit keiner glaubte, Big Foot sei real.

Holzfäller, Jäger, Fallensteller und andere Arbeiter hatten schon lange Geschichten von solchen Wunderkindern erzählt. Jahrzehntelang hatten sich erfahrene Veteranen über Greenhorns mit Geschichten über Sidehill Dodgers und Moskitos lustig gemacht, die so groß waren, dass sie Kühe trocken saugten und sie den ebenso legendären linkshändigen Schraubenschlüssel holen ließen. Oder sie schickten sie, um Snipes zu jagen. Um die Jahrhundertwende gab Eugene Shepard, ein Holzfäller, Rennfahrer und Schelm aus Wisconsin, bekannt, dass er ein Hodag, das Nashorn der Nordwälder Amerikas, gefangen habe. Shepard fotografierte eine Gruppe von Freunden, die das Biest mit Spitzhacken und Äxten töteten. Das Bild wurde zu einer Postkarte gemacht; Hunderttausende wurden verkauft; touristen strömten nach Rhinelander, Wisconsin; Berichten zufolge bekundete das Smithsonian sogar Interesse. Sehen ist Glauben. Aber der Hodag war nur eine Holzschnitzerei. Es war alles ein Humbug. Die amerikanische Geschichte ist voll von solchen praktischen Witzen, Geschichten von Riesenschildkröten und Panthern, Schakalopen und Seeschlangen, Agropeltern und Schneewittchen — ein ganzes Bestiarium legendärer Tiere. Die Tradition setzte sich lange nach der Schließung der Grenze fort. Im Jahr 1950 zum Beispiel führte das Männer-Abenteuermagazin Saga eine Funktion namens “Aussaat des wilden Scherzes” ein und ermutigte die Arbeiter, die es lasen, Beispiele für “besonders teuflische” und “ungewöhnlich lustige” praktische Witze einzusenden.

 Eugene Shepard erfasst einen Hodag
Abbildung 11. Um die Jahrhundertwende behauptete Eugene Shepard, einen Hodag gefangen genommen zu haben — ein legendäres Tier des Oberen Nordwestens. Dieses Bild war als Beweis gedacht, obwohl es offensichtlich inszeniert war. Der Hodag war Teil einer langen Tradition unter Holzfällern, die die Heldentaten mythischer Monster erzählten. Geschichten, die in den 1950er Jahren von Waldarbeitern in Nordkalifornien über Bigfoot erzählt wurden, setzten den Brauch fort. (Bild WHI-36382. In: Wisconsin Historical Society.)

Im Laufe der Jahre waren gefälschte Fußabdrücke ein beliebter Scherz und Geschichten von riesigen Wildmännern üblich; Dies war die Folklore — die Geschichten und Zeitungsberichte —, die Green und Dahinden entdeckten und sammelten. Elgin Heimer, ein Bewohner von Myrtle Point, Oregon, dachte wahrscheinlich, dass er nur einen Witz machte, aber er drückte eine wichtige Wahrheit aus, als er der Humboldt Times vorschlug, dass die mysteriösen Spuren der Crew von “Paul Bunyans zweijährigem Jungen” hinterlassen worden waren.” Bigfoot war Paul Bunyans Erbe.

Ein solches Joshing, besonders unter den Arbeitern, diente dazu, Novizen zu initiieren und die Beziehungen am Arbeitsplatz zu festigen. Necken war eine Möglichkeit, seine Männlichkeit zu testen und zu beweisen — einen Witz zu machen, zeigte Klugheit, Widerstand gegen die Rippen (und in gleicher Weise zu reagieren) zeigte Stärke, die notwendig war, um sich anzupassen. Geschichten über legendäre Kreaturen halfen auch denen, die weit weg von der Zivilisation arbeiteten, ihre Ängste zu bewältigen. Inchoate Ängste über eine unerkennbare Natur wurden in leicht lächerliche Formen geronnen — der Will-am-alone, zum Beispiel, war eine Art Eichhörnchen, das Pellets von gerollten Flechten auf schlafende Holzfäller fallen ließ, Albträume verursachen — und so wurde die Angst absurd erscheinen lassen, auch. In einem sehr realen Sinne erzählten die Männer und Frauen, die an der Bluff Creek Road arbeiteten und lebten, Geschichten über Big Foot, um sich albern zu machen.

Big Foot macht die Papiere

Mitte September erschien eine neue Spur entlang der Bluff Creek Road, die erste, seit Crew die Abdrücke in der Nähe seines Bulldozers gefunden hatte. Einige der Männer inspizierten die Gleise und erklärten, dass sie weder gefälscht noch das Zeichen von Bären seien. Wenn er einmal gedacht hatte, dass er das Opfer eines Scherzes war, tat er es nicht mehr. Weder die Bemises noch etwa ein Dutzend andere Männer. Big Foot, was auch immer er war, existierte. Die Besatzung fing an, es zu jagen. Er zeichnete auch einen der riesigen Fußabdrücke auf Papier nach und brachte das Rendering zu Bob Titmus, ein Präparator in Anderson, nicht weit von Redding.

Als Titmus sich Jahrzehnte später an das Treffen erinnerte, sagte er der Crew, dass die Spur zu detailliert sei und brachte ihm bei, wie man einen Gipsabdruck macht. Später rief Crew Titmus an und sagte, dass er eine Besetzung gemacht habe. Es war sechzehn Zoll lang. Titmus und ein anderer Präparator, Al Corbett, Besuch aus Seattle, fuhr nach Salyer und inspizierte die Besetzung. Er war nicht beeindruckt und schlug vor — wie er später sagte — “Die anderen Arbeiter dort auf der Baustelle hatten sich gegenseitig Streiche gespielt.” Die Crew bestand darauf, dass die Tracks echt waren: Es gab zu viele, ihre Eindrücke zu tief, ihre Details zu fein. Crew gab Titmus und Corbett eine Karte zu seiner Baustelle und sagte ihnen, sie sollten sich selbst davon überzeugen. Aus dem einen oder anderen Grund schafften es die drei an diesem Tag nicht zur Bluff Creek Road.

Um diese Zeit schickte Coralie Bemis Andrew Genzoli zur Humboldt-Zeit die Nachricht von den neuen Tracks. Genzoli war ein Kolumnist im Stil von Herb Cain, der in den 1930er Jahren nach seinem Abitur für die Times gearbeitet hatte und sich dann auf den Weg machte, die Welt zu sehen. Er war 1948 zurückgekehrt und hatte den Auftrag erhalten, eine Kolumne zu schreiben, die für ländliche Leser von Interesse sein würde. Genzoli nannte es “RFD.” Er war als Amateurhistoriker bekannt – er behauptete, während seiner ersten Zeit bei der Times den größten Teil des Leichenschauhauses der Zeitung durchgelesen zu haben — und würzte seine Kolumnen mit liberalen Dosen Nostalgie für ein verlorenes und einfacheres Humboldt County. Bemis dachte, dass er die Art von Person war, die sich für einen Wildmann interessieren würde und sich mit der Angelegenheit befassen könnte; aber Genzoli war abweisend, zumindest zuerst. Er dachte, dass jemand “Bein ziehen” und legte den Brief beiseite. Aber als die Kolumne, die er für den 21. September schrieb, zu kurz kam, beschloss er, den Brief zu drucken. “Vielleicht haben wir einen Verwandten des abscheulichen Schneemanns des Himalaya”, schrieb er an diesem Tag in seiner Kolumne, “unser eigener wandernder Willie von Weitchamp.” Es war ein schicksalhafter Moment: wie der Yeti und Sasquatch wurde Big Foot von der Presse von einer lokalen Legende zu einer internationalen Berühmtheit befördert.

Genzolis Kolumne traf einen Nerv. An den Tischen, in Friseursalons, im Lebensmittelgeschäft sprachen die Leute über diese mysteriösen Spuren. Der Journalist schrieb in den nächsten Tagen noch ein paar Kolumnen über Big Foot und zögerte nicht mehr, jetzt zu veröffentlichen, wo er gesehen hatte, dass es viel Begeisterung für das Thema gab. Big Foot, Genzoli hatte erkannt, war “gutes Material für einen guten einfallsreichen Schriftsteller, der es satt hat, Raumaufträge zu vergeben.” Betty Allen, eine Bewohnerin von Willow Creek, stolze Großmutter und Korrespondentin der Humboldt Times, war diese Schriftstellerin. Inmitten des Trubels ließ sie Al Hodgson, Inhaber von Willow Creeks Gemischtwarenladen, sie zur Baustelle von Bluff Creek fahren, damit sie die Spuren untersuchen und mit denen sprechen konnte, die sie gesehen hatten. Sie reichte bei der Zeitung eine Reihe von Artikeln über den mysteriösesten Bewohner des Landkreises ein.

Am ersten Samstag im Oktober traf sich Genzoli.; der Bauarbeiter war nach Eureka gekommen, um jemanden zu suchen, der seine Gipsbahn ernst nehmen würde, da Titmus ihn zurückgewiesen hatte. Genzoli war vom Auftreten der Crew beeindruckt. Er zögerte nicht länger zu veröffentlichen und arrangierte sofort, dass die Crew sein Foto mit seiner Trophäe für eine Geschichte machen ließ, und die Crew lehnte die Bitte des Fotografen ab, zu lächeln — “Wenn ich es täte, würde mich jemand des Betrugs beschuldigen”, sagte die Crew Berichten zufolge. Das Bild lief am nächsten Tag auf der Titelseite der 6. Oktober-Ausgabe der Humboldt Times neben einem Artikel, den Genzoli verfasste (basierend auf einem Großteil der Berichterstattung, die Allen gemacht hatte).

 Die Besetzung einer Bigfoot-Spur
Abbildung 12. Andrew Genzoli (links) und Jerry Crew untersuchen die Besetzung, die Crew von einem Big Foot Track nahm. Crew Entdeckung hatte die gleiche Wirkung auf Nordkaliforniens wildman als Shipton auf dem abscheulichen Schneemann hatte: stieß das Monster ins Rampenlicht. Dieses Bild begleitete Genzolis Geschichte in der Humboldt-Zeit. (Mit Genehmigung der Humboldt State University-Sondersammlungen und der Eureka Times-Standard.)

” Die Männer sind oft davon überzeugt, dass sie beobachtet werden “, schrieb Genzoli in dem Artikel. “Sie glauben jedoch, dass es kein”unfreundliches”ist.’ … Fast jedes neue Stück Arbeit … findet am nächsten Morgen Spuren darauf, als ob das Ding ein ‘aufsichtsrechtliches Interesse’ an dem Projekt hätte.” Entweder Genzoli oder Allen interviewten auch Ray Wallace, Shortys Bruder und einer der Wallaces, die die Holzfällerfirma leiteten, der behauptete, den Schritt der Kreatur gemessen zu haben: fünfzig Zoll in einem stattlichen Tempo, fast zehn Fuß beim Laufen. Jemand hatte auch Titmus kontaktiert, der inzwischen auf der Baustelle war und seine vorherige Meinung revidierte: Diese Tracks waren nicht gefälscht, er sagte. “Wer macht die riesigen 16-Zoll-Tracks in der Nähe von Bluff Creek?” Genzoli wunderte sich. “Sind die Tracks ein menschlicher Scherz? Oder sind sie die tatsächlichen Zeichen eines riesigen, aber harmlosen wilden Mannes, der durch die Wildnis reist? Kann das ein legendäres Tier sein?” Genzoli nannte den mysteriösen Trackmacher Bigfoot, ein Wort, von dem er dachte, dass es in Zeitungen besser gespielt wurde.

Jahre später sagte Genzoli, dass er dachte, dass die Geschichte von Crews riesigem Gipsabdruck und Gerüchten über den Bergwildmann “eine gute Sonntagmorgen-Geschichte machte.” Aber es war mehr als das. Es war eine Sensation – mehr, viel mehr, als die Veröffentlichung von Bemis ‘Brief gewesen war. Der Artikel wurde über die Newswires gesendet und, wie die Spuren, die Shipton auf dem Kopf des Menlung-Gletschers gefunden hat, Crews Besetzung erregte die Fantasie der Welt. “Am Montag, Dienstag und für den Rest vieler Tage”, sagte Genzoli, “hatten wir Reporter von allen Drahtdiensten, die an unsere Türen klopften. Es gab Vertreter der New York Times, der Los Angeles Times, Chronicle and Examiner, San Francisco und viele, viele mehr.” Weniger als zwei Wochen nach dem Erscheinen des Artikels bot die Fernsehspielshow “Truth or Consequences” jedem, der erklären konnte, wie die Tracks entstanden waren, 1.000 US-Dollar an. Im Jahr nach Bigfoots großem Debüt erhielt Genzoli mehr als 2.500 Briefe. Hier war ein abscheulicher Schneemann – nicht im kalten, fernen Himalaya, sondern in Kalifornien! Hier war Bigfoot.

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