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Tycho Brahe est né à Knudstrup, au Danemark, le 14 décembre 1546, et est décédé à Prague, en République tchèque actuelle, le 24 octobre 1601. Dès son plus jeune âge, il avait l’intention d’étudier l’astronomie, mais il a fréquenté l’ordre paternel et a étudié, pendant trois ans, le cours de droit à l’Université de Copenhague. Il se rend ensuite à Leipzig, Rostock et Augsbourg, où il perfectionne ses connaissances humanistes.
La culture astronomique de Brahe, formée par la lecture assidue de l’Almageste de Ptolémée, s’est développée au cours des années 1562 à 1565, exclusivement grâce à ses propres efforts. Bien qu’il ait utilisé des instruments rudimentaires, il a démontré des imperfections dans la pensée de Ptolémée, attirant l’attention des astronomes sur la nécessité d’instruments plus précis et de techniques d’observation plus précises.

première découverte

après la mort de son père en 1570, Tycho Brahe retourne au Danemark. Grâce au consentement de la famille, il installe alors un observatoire astronomique dans le château de Herritzvad et, en 1572, dans l’après-midi du 11 novembre, découvre, avec une précision extraordinaire pour l’époque, la position exacte de la “nouvelle étoile”, dans la constellation de Cassiopée.
en 1575, il fait un voyage d’étude à travers l’Europe, principalement en Allemagne et en Italie. Il est retourné au Danemark sur l’insistance du roi Frédéric 2, qui lui a accordé, par donation, l’île de Hven et une pension annuelle, afin que Brahe puisse construire et équiper un nouvel observatoire astronomique.
deux observatoires ont été construits sur l’île. Et là, grâce au soutien permanent du roi, Brahe a effectué un travail monumental, devenant le plus grand astronome de son temps.

le ciel changeant

en 1577, à l’occasion du passage d’une Grande Comète, Tycho a démontré qu’il se déplaçait entre les sphères des planètes, et donc que le ciel n’était pas immuable, et que les “sphères cristallines”, conçues dans la tradition gréco-chrétienne, n’étaient pas des entités physiques. Malgré le désaccord des astronomes de cette période, les observations de Brahe ont été confirmées.
Tycho fut le premier astronome à étalonner et vérifier périodiquement la précision de ses instruments, et à corriger ses observations par réfraction atmosphérique. Il a également été le premier à instituer des observations quotidiennes, et pas seulement lorsque les étoiles étaient dans des configurations spéciales, découvrant ainsi des anomalies dans les orbites jusqu’alors inconnues.
après la mort de Frédéric 2e, son successeur, Christian 4e, réduit considérablement la pension annuelle de Brahe. Ce dernier, désabusé, quitte le Danemark en 1597. Il accepte alors l’invitation du roi Rodolphe 2 et s’installe au château de Benatki, à Prague.
en 1598, il publie des digressions sur la mécanique astronomique, ouvrage dans lequel il décrit les instruments qu’il a lui-même inventés et aidés à construire. En janvier 1600, il reçoit la visite de Johannes Kepler, qui deviendra son disciple.
Le chef-d’œuvre de Tycho Brahe a été édité, après sa mort, par Kepler, sous le titre Les nouveaux concepts astronomiques de Tycho Brahe. L’ouvrage rassemble des études d’une rare ampleur et d’une rigueur extraordinaire.
bien que Tycho Brahe ait cherché à concilier l’ancienne doctrine géocentrique de Ptolémée avec la théorie héliocentrique de Copernic – dans le système cosmologique de Brahe, toutes les planètes sauf la Terre tournent autour du soleil, et cela, accompagné des planètes, tourne autour de la Terre – sa production scientifique a inspiré les travaux de scientifiques importants: Kepler, Galilée et Newton.

Encyclopédie Internationale Mirador et site web du Département d’Astronomie de l’Institut de physique de l’UFRGS

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