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Bigfoot

Un extrait de

La Vie et les Temps d’une Légende

Joshua Blu Buhs

Big Foot, 1958

Le lundi 27 août 1958, Jerry Crew a quitté sa maison dans le nord de la Californie hameau de Salyer. Les photos de l’équipage prises six semaines plus tard montrent un homme à la poitrine large et aux cheveux courts avec de grandes lunettes, un menton fort et des oreilles proéminentes. Selon tous les récits, il était un individu sérieux et sobre. L’équipage a conduit vers l’ouest le long de la California State Highway 299, l’artère principale de cette région montagneuse, parcourant environ 150 miles entre Eureka sur le Pacifique et Redding dans la vallée centrale. Crew était un catskinner pour la Granite Logging Company et la Wallace Brothers Logging Company. L’industrie du bois d’œuvre employait environ un travailleur sur deux dans le comté, générant plus de revenus que le reste de l’économie combinée.

Quelques kilomètres plus loin, la route 299 se croisait avec la route 96 à Willow Creek, une ville de la ruée vers l’or autrefois connue sous le nom de China Flats et, en 1958, un centre régional qui fournissait des services aux bûcherons que les petites villes telles que Salyer ne pouvaient pas, bien que selon la plupart des normes, Willow Creek était elle-même une petite ville. Comme une grande partie de la région, Willow Creek se portait plutôt bien. Depuis 1949, la production de bois d’œuvre dans le comté de Humboldt a presque doublé en réponse au boom immobilier de l’après–Seconde Guerre mondiale. Le revenu par habitant dans le comté était à égalité avec le reste de la Californie et supérieur à la moyenne nationale.

L’équipage a tourné vers le nord. La route Nationale 96 suivait la rivière Klamath dans la forêt nationale de Shasta-Trinity, traversant le comté de Del Norte et continuant vers Yreka. Le long de l’autoroute, entre Willow Creek et Yreka comme des perles sur une ficelle, se trouvaient un certain nombre de petites villes, Weitchpec et Orléans et Happy Camp. La route 96 était la route principale qui les desservait, mais elle n’était pas pavée sur toute sa longueur; le trajet de l’équipage était cahoteux et lent. D’un côté de la route 96, il y avait une chute abrupte jusqu’à la rivière, de l’autre, une falaise rocheuse. “Les cartes géologiques de la région”, a noté l’écrivain de nature David Raines Wallace, “ressemblent like aux résultats d’une bande transporteuse coincée…. Les crêtes ne sont pas particulièrement hautes ou escarpées, plutôt une succession de formes pyramidales abruptes “qui s’étirent” presque géométriquement en distance bleue.” D’épais peuplements de pins, d’épinettes et de sapins couvraient les montagnes, allant jusqu’au bord de l’eau.

Alors qu’il conduisait, l’équipage a traversé la réserve indienne de Hoopa. Le cadre bucolique et la prospérité actuelle masquaient une horrible histoire de violence contre les Amérindiens. En février 1860, un groupe d’hommes Eurêka, armés uniquement de hachettes, de massues et de couteaux, massacra les Wiyots indigènes alors qu’ils étaient en plein festival, tuant des femmes, des enfants, des nourrissons et des personnes âgées. Sans vergogne, le Humboldt Times, le journal local, a défendu le massacre. L’armée américaine a rassemblé les membres restants de la tribu et les a déplacés dans la réserve de Hoopa, et la région a essayé d’oublier les horreurs de cette nuit.

Juste au-delà du pont Weitchpec, près du confluent du ruisseau Bluff et du Klamath, l’équipage a tourné sur le chemin Bluff Creek, une voie d’accès en bois que les frères Wallace construisaient en sous-traitance auprès du gouvernement. Crew occupait ce poste depuis deux ans. Une trentaine d’hommes travaillaient ici, des blancs des petites villes environnantes et des Indiens Hoopa de la réserve. Des femmes et des enfants étaient là aussi. Le trajet depuis Salyer prenait généralement deux heures et demie. Beaucoup d’autres hommes travaillant sur la route ont déplacé leurs familles de Happy Camp et de Salyer et des autres petites villes dans les forêts et vivaient dans des remorques pendant la saison de construction. Crew, cependant, rentrait chez lui chaque fin de semaine parce qu’il était si profondément impliqué dans les affaires de la communauté et de l’église.

La plupart de ce qui s’est passé ensuite n’est enregistré que dans Marian Place Sur la piste de Bigfoot. Place était un auteur pour enfants et un croyant en Bigfoot – parfois avec crédulité. Elle a écrit son livre près de vingt ans après les événements du 27 août. Mais elle était une chercheuse diligente et ce qu’elle a rapporté est aussi digne de confiance que tout ce qui est écrit sur Bigfoot — en effet, décidément plus digne de confiance que beaucoup d’autres. Selon Place, l’équipage a vu le contremaître, Wilbur “Shorty” Wallace, au camp principal du chantier de construction et a klaxonné légèrement. Wallace l’agita. L’équipe a travaillé à l’extrémité de la route, à un quart de mille au-delà du camp (à une vingtaine de milles de la route), rasant au bulldozer les broussailles et les souches laissées par les bûcherons qui déblayaient le chemin et nivelant grossièrement le terrain.

L’équipage s’est garé près de son bulldozer, a troqué ses mocassins contre des bottes de travail et a mis son casque en aluminium. Il remarqua quelques traces de pas dans la terre nivelée, mais n’en pensa rien jusqu’à ce qu’il monte sur son tracteur et les regarde de haut. Les empreintes étaient grandes et viriles. Ils se sont enfoncés profondément dans la terre. Quelqu’un faisait une farce? il se demandait. L’équipage est revenu pour dire à Shorty ce qu’il avait vu.

Les origines folkloriques du Bigfoot

Certains des autres hommes travaillant sur Bluff Creek Road se sont rassemblés et ont écouté l’équipage parler avec Shorty. Ils avaient leurs propres ragots sur des traces géantes et humaines à transmettre. Un homme a mentionné que des traces similaires avaient été trouvées sur un autre chantier de Wallace le long de la rivière Mad. Vingt-cinq travailleurs ont affirmé les avoir vus. D’autres traces avaient été trouvées à Trinidad, sur la côte. On ne sait pas si quelqu’un l’a mentionné — bien que cela semble probable — mais seulement quelques mois avant le record de Redding – Searchlight avait publié une histoire sur des empreintes géantes trouvées le long d’une emprise de la Pacific Gas and Electric Company en 1947.

Shorty a suggéré que tout ce qui avait fait les voies autour du poste de travail de l’équipage pourrait également être responsable d’autres disturbances perturbations. L’été précédent, a-t-il dit, sur une section inférieure de la route, un tambour de carburant diesel de 450 livres avait disparu; seules ses empreintes et ses grandes empreintes avaient été laissées dans la poussière. Le tambour avait été retrouvé un peu plus tard au fond d’un ravin — dans lequel il devait être jeté, car le feuillage à flanc de colline était ininterrompu. Tout comme le pneu de secours de 700 livres pour la machine de nivellement de route qui s’était en quelque sorte retrouvé dans un fossé, Wallace a rappelé aux travailleurs. Les hommes avaient sauvé le pneu et on leur a dit que des vandales l’avaient poussé. Mais peut-être pas. Peut-être que le pneu, comme le tambour, avait été jeté par quelque chose. Quelque chose qui a laissé d’immenses traces. Quelque chose de grand et de fort. Mais quoi ?

Selon Place, les hommes ont débattu un temps du coupable possible. Il n’y avait pas de consensus sur ce qui avait fait les différentes pistes, pas de légende cohérente d’un mystérieux fabricant de pistes, pas de Sherpa pour dire à l’équipage et au reste ce qu’ils avaient vu. Enfin, Shorty “fit un clin d’œil large” et interrompit le débat, disant aux hommes “de s’assurer de lui faire savoir s’ils voyaient des singes se faufiler à travers le bois. En attendant, il apprécierait qu’ils se mettent au travail.”

Les hommes ont repris le travail ; ils ont également continué à discuter de ces pistes et de leur créateur. Ils l’appelaient (et personne ne doutait que le propriétaire de ces grands pieds était un he) Big Foot, deux mots. La journaliste Betty Allen, qui a visité le camp à la fin de septembre, a trouvé une foule d’histoires sur Big Foot. Les hommes accusaient Big Foot de vandalisme, et s’il manquait quelque chose, il était le voleur présumé. Certaines des histoires, Allen a dit, étaient “des lève-cheveux.”Par exemple, quelque temps en octobre, quatre chiens ont été perdus et Big Foot a été accusé de les avoir tués. Soi-disant, quelques-uns des travailleurs et leurs familles ont pris les histoires au sérieux. Allen a rapporté que certains des hommes gardaient “leurs armes à portée de main la nuit” parce qu’une créature qui pouvait lancer des tambours de carburant diesel était quelque chose à craindre. Mais les inquiétudes semblent avoir été l’exception. “Beaucoup” des contes, Allen a dit, étaient “assez fictifs.”Ils avaient une “saveur légendaire.”Lorsque Jess Bemis, un autre résident de Salyer, a pris un travail de défrichement sur Bluff Creek à cette époque, lui et sa femme Coralie se sont joints au plaisir et, selon les mots de Coralie, “a ajouté du carburant à l’histoire en transmettant des informations”, bien qu’à l’époque, ni l’un ni l’autre ne croyaient que Big Foot était réel.

Bûcherons, chasseurs, trappeurs et autres ouvriers racontaient depuis longtemps des histoires de ces prodiges. Pendant des décennies, les vétérans chevronnés se sont amusés des cornes de verdure avec des histoires de dodgers de Sidehill et de moustiques si gros qu’ils ont aspiré des vaches à sec et en leur demandant de récupérer la clé pour gaucher tout aussi légendaire. Ou ils les ont envoyés chasser les snipes. Au tournant du XXe siècle, Eugene Shepard, bûcheron, raconteur et farceur du Wisconsin, a annoncé qu’il avait attrapé un hodag, le rhinocéros des bois du nord de l’Amérique. Shepard a photographié un groupe d’amis tuant la bête avec des pics et des haches. L’image a été transformée en carte postale; des centaines de milliers ont été vendues; les touristes affluent à Rhinelander, Wisconsin; le Smithsonian aurait même exprimé son intérêt. Voir, c’est croire. Mais le hodag n’était qu’une sculpture sur bois. C’était tout un humbug. L’histoire américaine regorge de blagues pratiques, d’histoires de tortues géantes et de panthères, de chacalopes et de serpents de mer, d’agropelters et de wassetts des neiges — un bestiaire entier d’animaux légendaires. La tradition s’est poursuivie longtemps après la fermeture de la frontière. En 1950, par exemple, le magazine d’aventures pour hommes Saga a introduit un article intitulé “Semer le canular sauvage” et a encouragé les cols bleus qui le lisaient à envoyer des exemples de blagues pratiques “particulièrement diaboliques” et “inhabituellement drôles”.

 Eugene Shepard capture un hodag
Figure 11. Au tournant du XXe siècle, Eugene Shepard a prétendu avoir capturé un hodag — une bête légendaire du Haut-Nord-Ouest. Cette image était censée être une preuve, même si elle était évidemment mise en scène. Le hodag faisait partie d’une longue tradition chez les bûcherons racontant les exploits de monstres mythiques. Les histoires racontées sur le Bigfoot par des bûcherons dans le nord de la Californie au cours des années 1950 ont continué la coutume. (Image WHI-36382. Société historique du Wisconsin.)

Au fil des ans, les fausses empreintes de pas ont été un canular préféré et les contes d’hommes sauvages géants communs; c’était le folklore — les contes et les reportages de journaux — que Green et Dahinden ont découvert et collectés. Elgin Heimer, un résident de Myrtle Point, Oregon, pensait probablement qu”il faisait juste une blague, mais il a exprimé une vérité importante quand il a suggéré au Humboldt Times que les traces mystérieuses de l”équipage avaient été laissées par “le garçon de deux ans de Paul Bunyan.” Bigfoot était l’héritier de Paul Bunyan.

De telles bousculades, surtout parmi les hommes de la classe ouvrière, servaient à initier les novices et à cimenter les relations au travail. Les taquineries étaient un moyen de tester et de prouver sa masculinité — proposer une blague montrait de l’intelligence, résister aux nervures (et répondre en nature) faisait preuve de force, ce qui était nécessaire pour s’intégrer. Les contes sur les créatures légendaires ont également aidé ceux qui travaillaient loin de la civilisation à gérer leurs angoisses. Les craintes Inchoates sur une nature inconnaissable se sont figées sous des formes légèrement ridicules — le will-am-alone, par exemple, était une sorte d’écureuil qui laissait tomber des boulettes de lichen roulé sur des bûcherons endormis, provoquant des cauchemars — et ainsi la peur a été rendue absurde, aussi. Dans un sens très réel, les hommes et les femmes travaillant et vivant sur Bluff Creek Road ont raconté des histoires sur Big Foot pour se faire peur.

Big Foot Fait les papiers

À la mi-septembre, une nouvelle ligne de pistes est apparue le long de Bluff Creek road, la première depuis que l’équipage avait trouvé les empreintes près de son bulldozer. Quelques-uns des hommes ont inspecté les pistes et ont déclaré qu’elles n’étaient ni fausses ni la marque d’ours. Si l’équipage avait un jour pensé qu’il était victime d’une blague, il ne l’a plus fait. Ni les Bemises ni une douzaine d’autres hommes. Big Foot, quel qu’il soit, existait. L’équipage a commencé à le chasser. Il a également tracé l’une des empreintes géantes sur du papier et a apporté le rendu à Bob Titmus, un taxidermiste à Anderson, non loin de Redding.

Comme Titmus se souvenait de la réunion des décennies plus tard, il a dit à l’équipage que la trace manquait trop de détails et lui a appris à fabriquer un plâtre. Plus tard, l’équipage a appelé Titmus et a dit qu’il avait fait un casting. Il faisait seize pouces de long. Titmus et un autre taxidermiste, Al Corbett, en visite de Seattle, se sont rendus à Salyer et ont inspecté le casting. Il n’a pas été impressionné et a suggéré — comme il l’a dit plus tard — “les autres travailleurs sur le site se faisaient des farces.”L’équipage a insisté sur le fait que les pistes étaient réelles: il y en avait trop, leurs impressions trop profondes, leurs détails trop fins. L’équipage a donné à Titmus et Corbett une carte de son chantier et leur a dit de voir par eux-mêmes. Pour une raison ou une autre, les trois ne se sont pas rendus à Bluff Creek Road ce jour-là.

À cette époque, Coralie Bemis envoie la nouvelle des nouvelles pistes à Andrew Genzoli au Humboldt Times. Genzoli était un chroniqueur de Herb Cain-esque qui avait travaillé pour le Times dans les années 1930 après avoir obtenu son diplôme d’études secondaires, puis s’était mis à voir le monde. Il était revenu en 1948 et avait été chargé d’écrire une chronique qui intéresserait les lecteurs ruraux. Genzoli l’a nommé “RFD.”Il était connu comme un historien amateur — il a affirmé avoir lu la majeure partie de la morgue du journal lors de son premier passage au Times — et a parsemé ses colonnes de doses libérales de nostalgie pour un comté de Humboldt perdu et plus simple. Bemis pensait qu’il était le genre de personne qui s’intéresserait à un homme sauvage et pourrait se pencher sur la question; mais Genzoli était dédaigneux, du moins au début. Il a pensé que quelqu’un “tirait la jambe” et a mis la lettre de côté. Mais, lorsque la chronique qu’il écrivait pour le 21 septembre s’est avérée courte, il a décidé d’imprimer la lettre. “Peut-être avons-nous un parent de l’Abominable Bonhomme de neige de l’Himalaya”, écrivait-il dans sa chronique ce jour-là, “notre propre Willie errant de Weitchpec.” Ce fut un moment fatidique: comme le Yéti et le Sasquatch, Big Foot a été promu par la presse de légende locale à célébrité internationale.

La colonne de Genzoli a touché une corde sensible. Autour des tables, dans les salons de coiffure, à l’épicerie, les gens parlaient de ces traces mystérieuses. Le journaliste s’est retrouvé à écrire quelques autres chroniques sur Big Foot au cours des prochains jours, n’hésitant plus à publier maintenant qu’il avait vu qu’il y avait beaucoup d’enthousiasme pour le sujet. Big Foot, Genzoli en était venu à réaliser, était “un bon matériau pour un bon écrivain imaginatif qui en a assez des missions spatiales.” Betty Allen, une résidente de Willow Creek, fière grand-mère et correspondante du Humboldt Times était cette écrivaine. Au milieu du brouhaha, elle a demandé à Al Hodgson, propriétaire du magasin général de Willow Creek, de la conduire au chantier de Bluff Creek afin qu’elle puisse enquêter sur les traces et parler à ceux qui les avaient vues. Elle a déposé un certain nombre d’articles dans le journal sur le résident le plus mystérieux du comté.

Le premier samedi d’octobre, Genzoli a rencontré l’équipage; le travailleur de la construction était venu à Eureka à la recherche de quelqu’un qui prendrait sa piste de plâtre au sérieux, car Titmus l’avait repoussé. Genzoli a été impressionné par le comportement de l’équipage. N’hésitant plus à publier, il s’est immédiatement arrangé pour que l’équipage se fasse prendre en photo avec son trophée pour une histoire, et l’équipage a refusé la demande du photographe de sourire — “Si je le faisais, alors quelqu’un m’accuserait de supercherie”, aurait déclaré Crew. La photo a été publiée le lendemain, en première page du numéro du 6 octobre du Humboldt Times, à côté d’un article que Genzoli a écrit (en s’appuyant sur une grande partie des reportages qu’Allen avait faits).

 La distribution d'une piste de Bigfoot
Figure 12. Andrew Genzoli (à gauche) et Jerry Crew examinent le casting que l’équipe a pris d’une piste de Grand Pied. La découverte de Crew a eu le même effet sur le wildman du nord de la Californie que celle de Shipton sur l’Abominable Bonhomme de neige: propulser le monstre sous les projecteurs. Cette image accompagnait l’histoire de Genzoli à l’époque de Humboldt. (Avec l’autorisation de l’Université d’État de Humboldt — Collections spéciales et de l’Eureka Times-Standard.)

” Les hommes sont souvent convaincus qu’ils sont surveillés “, a écrit Genzoli dans l’article. “Cependant, ils croient que ce n’est pas une observation hostile.” Nearly Presque chaque nouveau travail finds y trouve des traces le lendemain matin, comme si la chose avait un “intérêt de supervision” pour le projet.”Genzoli ou Allen ont également interviewé Ray Wallace, le frère de Shorty et l’un des Wallaces qui dirige la société forestière, qui a affirmé avoir mesuré la foulée de la créature: cinquante pouces à un rythme majestueux, près de dix pieds en courant. Quelqu’un avait également contacté Titmus, qui était maintenant sur le chantier et avait révisé son opinion précédente: ces pistes n’avaient pas été truquées, a-t-il dit. “Qui fabrique les énormes pistes de 16 pouces à proximité de Bluff Creek?” Genzoli s’est demandé. “Les traces sont-elles un canular humain? Ou, sont-ils les marques réelles d’un homme sauvage énorme mais inoffensif, voyageant à travers le désert? Peut-il s’agir d’un animal de taille légendaire?”Genzoli a appelé le mystérieux fabricant de pistes Bigfoot, un mot, qu’il pensait mieux jouer dans les journaux.

Des années plus tard, Genzoli a déclaré qu’il pensait que l’histoire du plâtre géant de Crew et des rumeurs sur le wildman des montagnes “faisait une bonne histoire du dimanche matin.” Mais c’était plus que ça. C’était une sensation — plus, beaucoup plus, que ne l’avait été la publication de la lettre de Bemis. L’article a été envoyé par les fils de nouvelles et, comme les traces que Shipton a trouvées sur la tête du glacier Menlung, le casting de Crews a attiré l’imagination du monde entier. “Lundi, mardi, et pour le reste de nombreux jours”, a déclaré Genzoli, “nous avons eu des journalistes de tous les services de télédistribution martelant à nos portes. Il y avait des représentants du New York Times, du Los Angeles Times, du Chronicle and Examiner, de San Francisco et de beaucoup, beaucoup d’autres. Moins de deux semaines après la parution de l’article, le jeu télévisé “Truth or Consequences” offrait 1 000 $ à quiconque pouvait expliquer comment les pistes avaient été créées. Dans l’année qui a suivi les grands débuts de Bigfoot, Genzoli a reçu plus de 2 500 lettres. Voici un Abominable Bonhomme de neige – n’habitant pas l’Himalaya glacial et lointain, mais en Californie! Voici Bigfoot.

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