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À quoi sert un arbre à coton?

 Bois de coton noir
Arbre de coton noir. Photo: David Powerll / Service des forêts des États-Unis. bugwood.org

Les cotonniers ne valent pas grand-chose sur le marché du bois, ils peuvent envahir et ombrager de nouvelles plantations de conifères, et ils n’ont pas beaucoup de BTU d’énergie pour l’utilisation du bois de chauffage. Ils poussent quand et où ils ne sont pas recherchés et forment des peuplements impénétrables. Ils peuvent obstruer les champs de drainage septique. Ils sont connus pour se briser lors de tempêtes mineures et ont même obstrué les structures de prise d’eau et les écrans avec leurs graines cotonneuses gonflées, entre autres habitudes gênantes. Pourtant, ils sont l’un des arbres sauvages les plus répandus et les plus importants de l’ouest des États-Unis et du Canada. Nous parlons de peupliers ou plus techniquement, du genre Populus.

Il y a au moins quatre espèces primaires de Populus en Amérique du Nord, dont deux de celles que l’on trouve couramment dans l’État de Washington. Ces quatre espèces comprennent le peuplier de l’est (Populus deltoides), le peuplier noir ou le peuplier de l’Ouest trouvés dans l’État de Washington (P. trichocarpa), le peuplier baumier (P. tacamahacca) et le peuplier faux-tremble (P. tremuloides) également trouvés sur des sites appropriés à travers l’État de Washington.

Le peuplier baumier est présent partout dans l’ouest intermountain et est le plus répandu dans le nord du Canada et en Alaska. On l’entend rarement appeler autre chose qu’un bois de coton. Les trembles sont de vrais peupliers, mais avec suffisamment de différences pour être considérés ici séparément. Ce sont les peupliers indigènes les plus répandus dans tout l’hémisphère nord et font l’objet d’un article qui leur est propre. Il ne faut pas oublier le peuplier hybride plus récemment créé; un croisement entre le cottonwood de l’est et le cottonwood noir ou occidental.

Dans cet article, nous ne considérons que le cottonwood noir ou occidental. Ce peuplier atteint des hauteurs et des diamètres plus grands que tous les autres peupliers d’Amérique du Nord. Il peut vivre bien plus de 100 ans et atteindre des hauteurs de 150 pieds et des taux de croissance de sept pieds ou plus en une année. Ainsi, il rivalise avec la plupart de nos conifères indigènes et les dépasse certainement au cours de ses premières années. Ce taux de croissance pose évidemment des problèmes aux jeunes conifères qui ont besoin de l’espace, de la lumière du soleil, de l’humidité et des nutriments qui sont invariablement capturés par les bois de coton à croissance plus rapide. Une chose que tous les bois de coton ont en commun est leur amour pour l’humidité élevée du sol. Bien qu’ils puissent survivre dans des conditions de faible humidité, les bois de coton ne commencent pas à atteindre leur hauteur et leur potentiel de croissance dans les sols arides. En fait, ils peuvent survivre avec une inondation partielle à court terme; des conditions qui tueraient la plupart de nos conifères indigènes.

Alors qu’est-ce qui les rend si précieux pour la faune? Eh bien, pour commencer, il semble que chaque animal qui broie et qui ronge se nourrit de jeunes brindilles de peuplier, d’écorce, de cambium et de feuilles. Cela inclut une foule d’insectes ainsi que les oiseaux prédateurs et les mammifères qui s’en nourrissent. De toute évidence, le bois de coton qui aime l’eau se débrouille bien dans les milieux riverains et, par conséquent, le castor, qui utilise le bois de coton pour se nourrir, construire des barrages et des pavillons. Étant une espèce à feuilles caduques, le bois de coton s’enracine et pousse lorsqu’il est abattu. Les lapins et les lièvres se nourrissent abondamment de pousses de bois de coton et de petites tiges; les cerfs, les wapitis et les orignaux en sont également particulièrement friands. La gélinotte huppée et les peupliers vont de pair. Les bois de coton ont de gros bourgeons terminaux nus qui se développent et persistent pendant les mois d’hiver. Pendant les épisodes de forte neige, les tétras survivent littéralement dans ces arbres, se perchant la nuit et se nourrissant de ces bourgeons hautement nutritifs pendant la journée.

Les grands bois de coton plus anciens constituent d’excellentes plates-formes de nidification pour une variété d’oiseaux prédateurs. Les aigles et les balbuzards choisissent généralement de grandes branches ou des bois de coton à dessus cassé comme plates-formes pour la construction du nid. Les aigles utilisent fréquemment des bois de coton pour les perchoirs de nuit et pour les perchoirs de chasse. Le grand-duc à cornes réquisitionnera d’autres plates-formes de nidification d’oiseaux et d’écureuils dans les bois de coton et les utilisera comme sites de nidification, tout comme la buse à queue rousse. Dans les environnements plus secs, les bois de coton seront relégués au fond des cours d’eau et sont souvent le seul grand arbre sur de longues distances. Dans ces environnements, les dindes (en particulier la sous-espèce Rio Grande) sélectionnent des bois de coton pour les perchoirs nocturnes. Sans des perchoirs de nuit appropriés, certains troupeaux de dindes disparaîtraient probablement.

À mesure que les bois de coton vieillissent et présentent des signes évidents de sénescence et de décomposition, ils sont loin d’être considérés comme un habitat faunique important. En fait, ils peuvent abriter plus d’animaux sauvages que lorsqu’ils étaient jeunes et robustes. Lorsque les branches se détachent et exposent le cambium, elles sont généralement attaquées par diverses espèces fongiques. Ils sont sensibles à la pourriture cardiaque et à d’autres problèmes de pourriture. Cela les rend très précieux pour une grande variété d’oiseaux et de mammifères dépendants de la cavité. Plusieurs espèces de pics se nourrissent non seulement des insectes que l’arbre supporte, mais y creusent des cavités de nid. Plus de 40 autres espèces d’oiseaux et de mammifères utilisent les cavités abandonnées des pics pour leurs activités de nidification et de repos. Les plus gros bois de coton creux ont été utilisés comme chambres d’hibernation hivernale par les ours noirs et des ouvertures plus petites par certaines espèces de chauves-souris.
Aussi exaspérant que les peupliers puissent être pour certains propriétaires de forêts, ils constituent une ressource d’habitat faunique inestimable dans l’ensemble de leur aire de répartition. Où ils peuvent être protégés – faites-le! Et s’ils ne se trouvent pas dans un habitat convenable sur votre propriété, ils sont facilement plantés. En fait, c’est l’une des espèces les plus faciles à propager et l’une des plus rapides à produire des résultats.

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